William Wilberforce

Wilberforce, william (1759–1833), estadista, filántropo y líder religioso británico.

William Wilberforce dirigió la campaña en el Parlamento británico contra la esclavitud y fue un filántropo influyente y un líder religioso. Nació en Hull, Yorkshire, hijo y nieto de comerciantes que se habían enriquecido gracias al comercio de la ciudad con el Báltico. Wilberforce se educó en Hull Grammar School, Pocklington School y St John's College, Cambridge. Debido a la temprana muerte de su padre y su tío, heredó una riqueza considerable cuando aún era un adolescente. En 1797 se casó con Barbara Spooner y tuvo dos hijas y cuatro hijos, entre ellos Samuel Wilberforce (1805-1873), más tarde obispo de Oxford.

En 1780 Wilberforce se convirtió en miembro del Parlamento (MP) por Hull, y en 1784 fue elegido por Yorkshire, el distrito electoral más grande de Inglaterra, lo que le dio una importante base de poder político. También estaba muy bien conectado en Westminster, siendo un amigo cercano del primer ministro, William Pitt el Joven (1759-1806), y de otras figuras destacadas. En 1785-1786, Wilberforce experimentó un período de crisis espiritual, que resultó en su conversión al cristianismo evangélico y su posterior convicción de que "Dios Todopoderoso ha puesto ante mí dos grandes objetivos, la supresión de la trata de esclavos y la reforma de las costumbres" ( Wilberforce y Wilberforce, vol. 1, p. 149). Wilberforce comenzó su campaña parlamentaria contra la trata de esclavos en mayo de 1789. En enero de 1790 consiguió un Comité Selecto para examinar las pruebas, y en abril de 1791 pidió permiso para presentar un proyecto de ley de abolición. La inseguridad surgida en el contexto de la Revolución Francesa hizo que el Parlamento temiera que tal medida pudiera tener consecuencias subversivas, y Wilberforce fue inicialmente derrotado de manera decisiva. Se produjo una extensa campaña de agitación popular y peticiones, lo que provocó que la Cámara de los Comunes votara en 1792 a favor de la abolición gradual, pero esta medida fue bloqueada por la Cámara de los Lores. Los esfuerzos de Wilberforce tuvieron que mantenerse durante dieciséis años más, hasta que se aseguró la victoria final en 1807.

Mientras tanto, Wilberforce también estaba siguiendo su agenda de reforma moral y espiritual. En 1787 ayudó a conseguir una Proclamación para el Fomento de la Piedad y la Virtud y trabajó duro para difundirla e implementarla. En 1797 publicó Una visión práctica del sistema religioso predominante de cristianos profesos en las clases media y alta de este país en contraste con el cristianismo real. Esta fue una crítica del cristianismo nominal y un llamado a la conversión generalizada al evangelicalismo, como un medio de salvación tanto personal como nacional. El libro fue muy leído y muy influyente en su contribución a un proceso continuo de avivamiento religioso. Durante las décadas de 1790 y 1800, Wilberforce fue una figura central en la llamada Secta Clapham de ricos evangélicos laicos que apoyó campañas parlamentarias sobre la trata de esclavos y otros asuntos y fue fundamental en la formación de numerosas sociedades religiosas.

Después de la abolición de la trata de esclavos en 1807, Wilberforce siguió teniendo un destacado papel independiente en el Parlamento, particularmente como una especie de árbitro moral nacional. En 1813 jugó un papel importante en la obtención de la admisión de misioneros en la India, y desde 1814 hizo campaña por la abolición de la trata de esclavos por parte de otras naciones. Disfrutó de un éxito inmediato limitado, pero se aseguró de que el asunto permaneciera firmemente en la agenda diplomática.

En 1823 se inició una campaña parlamentaria para la abolición de la esclavitud. Wilberforce le dio un fuerte apoyo moral, pero estaba envejeciendo rápidamente y no podía tomar una parte activa significativa. Se retiró del Parlamento en 1825 y murió en 1833, solo tres días después de enterarse de que el proyecto de ley de abolición había pasado su tercera y última lectura en la Cámara de los Comunes.

La carrera de Wilberforce ha dado lugar a controversias sobre dos temas específicos. Primero, existe un debate sobre la importancia real de su papel personal en la campaña contra la trata de esclavos. Sin embargo, en general se acepta que proporcionó un liderazgo parlamentario crucial, aunque la campaña extraparlamentaria más amplia fue principalmente obra de otros. En segundo lugar, existe una tensión reconocida entre su defensa de la abolición de la esclavitud y otras causas reformadoras, y su voluntad de apoyar la represión del radicalismo político, tanto en la década de 1790 como en los años perturbados que siguieron a la restauración de la paz en 1815. alegó que su preocupación por los esclavos en las Indias Occidentales lo cegaba ante los sufrimientos de los pobres en casa.

Sin embargo, los logros de Wilberforce fueron innegablemente sustanciales. Además de la legislación específica, fue importante para demostrar cómo una campaña política independiente llevada a cabo con gran coherencia e integridad podría eventualmente producir resultados sorprendentes, y al proporcionar un ejemplo moral y espiritual que estimuló cambios significativos en las actitudes culturales.