Vasco núñez de balboa

El conquistador español Vasco Núñez de Balboa (ca. 1475-1519) exploró Centroamérica y descubrió el Océano Pacífico. Fue el primer explorador español en afianzarse de forma permanente en el continente americano.

Vasco Núñez de Balboa nació en Jerez de los Caballeros en la provincia de Extremadura. Descendía de una antigua y noble familia gallega. Para mejorar su exigua fortuna, Balboa se trasladó a las nuevas colonias españolas en América. En 1500 navegó con Rodrigo de Bastidas en un reconocimiento preliminar de las costas de Colombia y el norte de Panamá. Luego se instaló en Hispaniola (actual Haití y República Dominicana) y trató de cultivar, pero fracasó y se endeudó mucho.

Mientras tanto, dos aspirantes a conquistadores, Alonso de Ojeda y Diego de Nicuesa, recibieron licencias de la corona para asentarse en las regiones exploradas por Bastidas. Ojeda se dirigió a la costa norte de Colombia a fines de 1509 con 300 hombres, mientras Nicuesa navegó hacia el istmo panameño con una fuerza de más de 700. En pocos meses, los nativos americanos hostiles, las enfermedades y el hambre habían reducido sus fuerzas combinadas a menos de 100. Ojeda regresó a La Española, dejando su remanente al mando de Francisco Pizarro para esperar la expedición de relevo de Martín Fernández de Encisco.

Uno de los toneles de provisiones de Encisco contenía un cargamento inusual: Balboa se había escondido para escapar de sus acreedores en La Española. A los 35 años, el inteligente y voluntarioso Balboa estaba en el apogeo de sus poderes físicos. Con estas cualidades y su conocimiento del área pronto se convirtió en el líder del grupo. Convenció a los hombres de abandonar el inhóspito sitio del campamento de Ojeda en San Sebastián y cruzar el Golfo de Urabá (ahora Golfo de Darién) hacia una nueva ubicación en el Istmo (Santa María la Antigua, comúnmente llamada Darién).

Allí Balboa prescindió de la autoridad nominal de Encisco, enviándolo de regreso a España. Nicuesa, otro potencial rival, fue recogido con supervivientes y llevado a Darién. Pronto fueron devueltos a la merced del mar en un barco escasamente abastecido con goteras.

A fines de 1510 la autoridad de Balboa fue certificada por el rey Fernando, quien lo comisionó capitán general y gobernador interino de Darién. Balboa extendió su conquista hacia el oeste a lo largo de la costa centroamericana y hacia el interior, subyugando a los nativos americanos o aliándose con ellos mediante una combinación de terror y diplomacia. Fortalecido por los refuerzos de España e Hispanola, el grupo acumuló tesoros de ornamentos de oro; también aprendieron sobre un mar al sur, bordeado (según decían los nativos americanos) por reinos fabulosamente ricos en oro.

Mientras Balboa buscaba comida en el campo, Encisco lo estaba minando en la corte de España. Finalmente, persuadió al rey para que reemplazara a Balboa con el anciano Pedrarias (Pedro Arias de á vila), quien fue expulsado con una compañía de 1,500 hombres. Al enterarse de este desarrollo, Balboa se apresuró a redimirse descubriendo el "Mar del Sur". Con un pequeño grupo de españoles y un mayor número de aliados nativos americanos, viajó a la parte más estrecha del istmo, se abrió camino a través del país montañoso y pantanoso y el 25 de septiembre de 1513 ascendió a la cumbre del Darién. Desde ese punto vio la vasta extensión del Pacífico hacia el sur. Balboa luego marchó hacia la costa del Golfo de San Miguel, se metió en el agua y reclamó el "Mar del Sur" y todos sus territorios adyacentes para España. Una pesquería de perlas cercana proporcionó más recompensas materiales.

El rey Fernando no rescindió su nombramiento de Pedrarias, pero nombró a Balboa gobernador de la provincia del Mar del Sur y dos limítrofes. El rey estaba muy complacido con las perlas y el oro que Balboa le había enviado, y durante los siguientes 5 años, un celoso Pedrarias se vio obligado a compartir su autoridad con el conquistador. Durante ese tiempo, Balboa envió quejas sobre el maltrato de su rival hacia los nativos americanos amistosos, mientras que Pedrarias intentó ganarse a Balboa ofreciendo a su hija en matrimonio.

Por fin, Balboa decidió ponerse en marcha una vez más por su cuenta. En la costa sur de Panamá construyó cuatro bergantines y estaba a punto de zarpar en otro viaje de conquista cuando fue convocado para conferenciar con Pedrarias. De camino a la reunión, Pizarro lo arrestó. Balboa fue acusado de tramar traición y condenado, y en enero de 1519 fue decapitado.

Otras lecturas

La carrera de Balboa se explora en detalle en Kathleen Romoli, Balboa de Darién (1953). Charles LG Anderson Vida y cartas de Vasco Núñez de Balboa (1941), también se puede consultar. Hay un breve relato de Balboa en FA Kirkpatrick, Los conquistadores españoles (1946). Véase también CH Haring, El Imperio español en América (1947) y JH Parry, La era del reconocimiento (1963). □