Vasco de Gama

Gama, vasco da (c. 1469-1524), explorador portugués, primer conde de Vidigueira y "descubridor" de la ruta marítima a la India. Vasco da Gama nació en la ciudad costera de Sines en el Alentejo alrededor de 1469. Su familia tenía lazos de servicio de larga data con la corona en sus luchas contra Castilla y el Islam, y el padre de Vasco, Estevão, había ganado subvenciones, incluido el puesto de alcaide-mor (gobernador mayor) de Sines, por estos servicios. También se convirtió en comandante, o poseedor de una merced de tierras generadora de ingresos, en la poderosa Orden de Santiago, elevando así el estatus social y económico de la familia, un proceso que culminaría con la carrera de su hijo. El rey João II (gobernado entre 1481 y 1495) pudo haber pedido a Estevão que emprendiera la búsqueda de una ruta comercial totalmente acuática entre Europa e India, pero murió antes de poder hacer el viaje.

No se sabe mucho sobre los primeros años de la vida de Vasco da Gama. Recibió una sólida educación en materia náutica y también había demostrado habilidades marciales en campañas contra Castilla. En 1492, el rey João II había elegido a da Gama para confiscar la navegación francesa en los puertos del Algarve, en represalia por la incautación francesa de un barco portugués que regresaba de África cargado de oro, y cumplió esta tarea con "gran brevedad".

En 1497, el rey Manuel (gobernó entre 1495 y 1521) seleccionó a da Gama para comandar la épica expedición a la India que puso fin con éxito a la búsqueda de una ruta marítima hacia las especias asiáticas iniciada durante los días del príncipe portugués Enrique el Navegante (1394-1460). Algunos dicen que al hermano de Vasco, Paulo, se le ofreció primero la oportunidad, pero la rechazó. La flota de cuatro barcos (San Gabriel, San Rafael, Berrio, y un barco de provisiones) partió de Lisboa el 8 de julio de 1497 con 170 hombres a bordo. Después de hacer escala en São Tiago (27 de julio-3 de agosto) en las islas de Cabo Verde, da Gama y su flota se dirigieron hacia el Atlántico para aprovechar los vientos dominantes. El 8 de noviembre, la flota llegó a la bahía de Santa Helena y el 22 de noviembre rodeó el cabo de Buena Esperanza. En el Océano Índico, da Gama se enfrentó al poder económico arraigado de los árabes. Esta hostilidad religiosa y económica complicó su tarea a lo largo de la costa del este de África durante una estancia en la isla de Mozambique (marzo de 1498), y especialmente en Mombasa (abril de 1498), donde el sultán local intentó asaltar la flota en una incursión de medianoche. Da Gama recibió una recepción más favorable en Malindi, obteniendo un piloto experto que guió a la flota portuguesa a través del Mar Arábigo hasta la costa india rica en pimienta de Malabar en mayo de 1498. Su misión de concertar un tratado y la compra de pimienta en el La ciudad portuaria clave de Calicut se complicó por las intrigas de los comerciantes árabes con el gobernante hindú local, el Zamorin (Samudri), y los miserables regalos de Da Gama. Sin embargo, su determinación superó estos problemas y partió en agosto con un respetable cargamento de especias. Aunque el viaje de regreso a Portugal se complicó por vientos volubles, el Berrio y San Gabriel llegó a Lisboa en julio y agosto de 1499, respectivamente. Da Gama, después de enterrar a su hermano Paulo en Terceira en las Azores, llegó a casa en septiembre. Recibió el derecho a utilizar el prestigioso título de "Dom", una considerable pensión anual y otras recompensas, incluido el título de almirante de los mares de la India.

Para vengar la masacre de los factores portugueses dejada en Calicut por la flota de Pedro Álvares Cabral (1500-1501), en 1502 el rey Manuel envió veinte barcos bien armados al mando de da Gama. Usó esta fuerza formidable para intimidar al sultán de Kilwa en la costa este de África hasta la lealtad (julio de 1502), para interceptar la navegación musulmana que llegaba a la costa de la India y para infligir una derrota decisiva a una flota árabe al servicio del Zamorin ( Febrero de 1503). Su naturaleza despiadada se reveló en este viaje cuando quemó vivos a varios cientos de peregrinos musulmanes a bordo de un barco capturado en septiembre de 1502. Regresó a Lisboa en octubre de 1503 y recibió recompensas adicionales. Durante las siguientes dos décadas, da Gama trabajó en Portugal para consolidar su posición social y económica. Su matrimonio con doña Catarina de Ataíde produjo siete hijos y, a pesar de los problemas con el voluble rey Manuel, da Gama finalmente entró en las filas de la élite señorial en 1519, cuando se creó el primer conde de Vidigueira.

En 1524, aunque el imperio portugués en Asia se extendía desde Mozambique hasta Indonesia, la corrupción había comenzado a infiltrarse en este impresionante edificio imperial. El joven rey, Juan III, nombró virrey a Vasco en ese año para abordar estos problemas. Navegando con catorce barcos en abril de 1524, da Gama llegó a la India en septiembre y emprendió una impresionante campaña de reforma que fue trágicamente interrumpida por su muerte en Calicut en la víspera de Navidad de 1524.

La vida y la carrera de Da Gama reflejaron el ascenso de Portugal: la experiencia náutica, la destreza militar, la crueldad y la convicción religiosa afianzaron su fortuna personal y familiar, mientras que Portugal, al mismo tiempo, alcanzó su Edad de Oro.