Townsend Harris

El comerciante y diplomático estadounidense Townsend Harris (1804-1878), el primer enviado estadounidense en residir en Japón, abrió relaciones comerciales entre Japón y Estados Unidos.

Townsend Harris nació el 3 de octubre de 1804 en Sandy Hill, Nueva York, y se educó en la escuela primaria local. En 1817 comenzó a trabajar en una tienda de productos secos y luego se unió a su padre y su hermano en la importación de loza y loza. Harris leyó y estudió ampliamente y llegó a dominar el francés, el español y el italiano. Elegido miembro de la Junta de Educación de Nueva York en la década de 1840, se desempeñó como presidente. Harris fue casi el único responsable de la legislación que creó la New York Free Academy, una institución pública que brindaba educación superior gratuita a los pobres y que finalmente se convirtió en el College of the City of New York. Después de la muerte de su madre en 1847, Harris se fue a California. Compró un barco y comenzó a comerciar con puertos en China y las Indias Orientales Británicas y Holandesas.

En 1853 Harris solicitó un puesto consular en Hong Kong o Cantón, pero fue designado en su lugar para Ningpo (actual Ningbo) en el este de China. Rechazando esto, fue a Washington para solicitar al secretario de Estado William Marcy, un viejo amigo, un puesto como cónsul en Japón, que acababa de establecer relaciones de tratado con Estados Unidos. Nombrado cónsul general en 1855, Harris viajó por Siam (Tailandia), donde negoció un nuevo tratado comercial, y llegó a su puesto, un pequeño puerto marítimo cerca de Yokohama, en agosto de 1856.

Después de muchas dificultades, en 1857 y 1858 Harris finalmente convenció a los funcionarios japoneses de que aceptaran tratados comerciales que aseguraban los derechos de residencia y comercio estadounidenses en ciertos puertos, regulaban los deberes, proporcionaban extraterritorialidad y libertad religiosa para los estadounidenses y establecían una representación diplomática en Edo (Tokio moderno). Harris, nombrado ministro residente, asesoró a los japoneses en sus conflictos con otros países. Abrir una puerta a Occidente provocó problemas internos en Japón que resultaron en violencia que incluyó el asesinato del secretario y traductor de la legación estadounidense. Harris rechazó las represalias militares; su diplomacia amistosa pero firme se ganó la admiración del pueblo japonés.

Harris presentó su renuncia al presidente Abraham Lincoln en 1861. Se retiró a la ciudad de Nueva York y continuó su participación en el movimiento de templanza y asuntos eclesiásticos, cívicos y exteriores. Murió el 25 de febrero de 1878.

Otras lecturas

La mejor fuente sobre Harris es su propio trabajo, The Complete Journal of Townsend Harris, Primer Cónsul General de Estados Unidos y Ministro en Japón, editado por Mario Emilio Cosenza (1930; ed. rev. 1959). La única buena biografía es Carl Crow, Abrió la puerta de Japón: Townsend Harris y la historia de sus asombrosas aventuras en el establecimiento de relaciones estadounidenses con el Lejano Oriente (1939). Oliver Statler, La historia de Shimoda (1969), es una cobertura casi diaria de la estadía de Harris en Shimoda. Harris aparece en Payson Jackson Treat, Las primeras relaciones diplomáticas entre Estados Unidos y Japón, 1853-1865 (1917) y Tyler Dennett, Estadounidenses en Asia Oriental (1922). □