Tome el camino de la palma

El estadista cubano Tomás Estrada Palma (1835-1908) se desempeñó por primera vez como presidente del gobierno provisional durante la Guerra de Independencia de Cuba y luego se convirtió en el primer presidente de la república.

Tomás Estrada Palma nació cerca de Bayamo, provincia de Oriente, el 9 de julio de 1835. Asistió a escuelas en La Habana y la Universidad de Sevilla en España, pero no logró obtener un título porque asuntos familiares lo obligaron a regresar a Cuba.

Tan pronto como estalló la Guerra de los Diez Años de Cuba (1868-1878) contra España, Estrada Palma se unió a los rebeldes. En 1876 fue elegido presidente del gobierno provisional pero en 1877 fue capturado por las fuerzas españolas y exiliado a España, donde permaneció preso hasta el final de la guerra. Después de su liberación, viajó a París, Nueva York y Honduras. En Honduras se casó con Genoveva Guardiola, hija del presidente hondureño Santos Guardiola, y fue nombrado director del servicio postal. Desde Centroamérica, Estrada Palma se mudó al condado de Orange, NY, donde abrió una escuela para niños.

La enseñanza pronto dio paso a la política. Los cubanos reanudaban la guerra contra España y José Martí visitó Estrada Palma para conseguir su apoyo a la causa revolucionaria. Cuando Martí fue asesinado en Cuba en los primeros meses de la guerra (mayo de 1895), Estrada Palma fue nombrado delegado en el exilio y jefe de la junta cubana en Nueva York, realizando negociaciones diplomáticas principalmente con Estados Unidos, recaudando fondos y promoviendo la causa cubana.

Presidente de cuba

En 1902 Estrada Palma se convirtió en el primer presidente de la república, habiendo sido elegido en 1901 por una abrumadora mayoría. El nuevo presidente alentó la inversión extranjera y las exportaciones de Cuba. Amplió proyectos públicos y educativos y en 1903 negoció con Estados Unidos un tratado permanente que regiría las relaciones entre los dos países. El 16 de julio de 1903, Estados Unidos reconoció la soberanía de Cuba sobre la Isla de Pinos, y Cuba otorgó a Estados Unidos el derecho a arrendar y establecer bases navales en Guantánamo y Bahía Honda. Ese mismo año Cuba firmó un tratado de reciprocidad con los Estados Unidos que otorgó a los productos cubanos, en particular el azúcar, una tasa preferencial para los aranceles de importación a los Estados Unidos y dio preferencia a los productos estadounidenses seleccionados en las tasas cubanas.

Estrada Palma tuvo menos éxito en sus políticas internas. Hombre popular y bien intencionado, se mantuvo al principio por encima de la política partidista, conduciendo un gobierno honesto y paternalista. Tenía poca fe en la capacidad de sus compatriotas para gobernarse a sí mismos y los reprendió por sus defectos. Maestro convertido en político, sermoneaba a los cubanos sobre la virtud política y el buen gobierno.

A medida que se acercaban las elecciones de 1905, aumentaron las dificultades políticas. Estrada Palma se unió al Partido Republicano Conservador, o Partido Moderado como se le llamaba entonces, y buscó la reelección. Purgó a los funcionarios hostiles. La corrupción aumentó, las tensiones aumentaron y, acusando a la administración de fraude, el opositor Partido Liberal boicoteó las elecciones, permitiendo así la reelección sin oposición de Estrada Palma.

Los liberales acusaron una elección corrupta y recurrieron a la violencia. En agosto de 1906 se produjo un levantamiento en la provincia de Pinar del Río, que se extendió rápidamente por toda la isla. Estrada Palma pidió la intervención de Estados Unidos. El presidente Theodore Roosevelt envió al secretario de Guerra William H. Taft para mediar entre el gobierno y la oposición. Pero cuando Taft propuso, con respaldo liberal, que se anularan todas las elecciones excepto las del presidente y el vicepresidente, Estrada Palma rechazó la propuesta y renunció en septiembre de 1906. Taft ordenó entonces el desembarco de los marines estadounidenses. Disuadió a los liberales de luchar y proclamó un gobierno provisional dirigido primero por él mismo como gobernador interino y más tarde por Charles E. Magoon. La intervención de Estados Unidos duró hasta enero de 1909. Estrada Palma se retiró tranquilamente a su modesta propiedad en Bayamo, donde murió el 4 de noviembre de 1908.

Otras lecturas

Un relato de la vida y la presidencia de Estrada Palma está en Alan Reed Millett, La política de la intervención: la ocupación militar de Cuba, 1906-1909 (1968). También son útiles en la carrera de Estrada Palma Russell Hunke Fitzgibbon, Cuba y Estados Unidos, 1900-1935 (1964) y John E. Fagg, Cuba, Haití y República Dominicana (1965). □