Thomas dice

(b. Filadelfia, Pensilvania, 27 de julio de 1787; d. New Harmony, Indiana, 10 de octubre de 1834)

entomología, conchología.

Uno de la generación de naturalistas autodidactas, Say fue un erudito indiferente en el internado cuáquero al que asistió hasta la edad de quince años. Su padre, Benjamin Say, y su abuelo, Thomas Say, habían sido médicos-boticarios, filántropos de espíritu público y fundadores de hospitales: también eran conocidos como "luchadores contra los cuáqueros" por la causa colonial. La madre de Say, Anna Bonsall Say. Murió cuando tenía seis años. Ella era nieta de John Bartram y, a través de esta relación, Say conoció las colecciones de escarabajos y mariposas de William Bartram, para quien coleccionaba especímenes.

El padre de Say trató de desalentar el interés inicial de su hijo por la historia natural, pero sin darse cuenta abrió más la puerta al asociarlo en el negocio de la botica con John Speakman. La falta de perspicacia comercial de los socios pronto llevó al negocio al fracaso; pero las reuniones de un agradable grupo de amigos, ocasionalmente en la parte trasera de la tienda, llevaron a la fundación (1812) de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, con Say entre los miembros fundadores. Su padre ha muerto. Say vivió frugalmente en el edificio de la Academia, atendió el pequeño museo y estudió sus propias colecciones. Aquí se desarrolló su amistad con William Maclure, presidente de la Academia desde 1817.

En 1818, con Maclure, George Ord y TR Peale, Say se embarcó en una expedición a las islas marinas de Georgia y la Florida española, donde fueron frustrados por indios hostiles. Al año siguiente, Say se convirtió en zoólogo jefe en la exploración de los afluentes del río Missouri por parte del mayor Stephen H. Long, y en 1823 fue zoólogo en el viaje de Long a las cabeceras del río Mississippi. Say declinó la oferta de ser el historiador de la expedición, pero además de los muchos animales hasta ahora desconocidos que coleccionó, también reunió una gran cantidad de plantas. Los exploradores llegaron a la conclusión de que la extensión sin árboles entre los ríos Mississippi y Missouri no ofrecía posibilidades de asentamiento futuro y permanecería indefinidamente como hogar de innumerables bisontes y algunos indios.

Maclure convenció a Say de que lo acompañara a New Harmony, Indiana, en 1825. Esta comunidad idealista, el sueño del industrial escocés Robert Owen, se había establecido como un escape de la dureza de las ciudades clamorosas y como una prueba de que la belleza, la cultura y la ciencia podría florecer donde todos trabajaron juntos de buena gana. Falló. Say fue una de sus víctimas, ya que, aunque no tenía esperanzas en asuntos financieros, permaneció como agente de Maclure después de la partida de este último; y el clima palúdico en el río Wabash contribuyó a la temprana muerte de Say.

Say efectivamente realizó trabajo científico en New Harmony, y allí continuó el estudio de los moluscos que había comenzado en Filadelfia. En 1816 había publicado el primer artículo sobre los proyectiles estadounidenses de un estadounidense. En New Harmony completó e imprimió Conchología americana. También produjo el tercer volumen de Entomología americana, que había avanzado bastante. Estas obras fueron ilustradas por Charles-Alexandre Lesueur y por la talentosa Lucy Way Sistaire, con quien Say se había casado en New Harmony. También publicó descripciones de más de mil nuevas especies de insectos.

New Harmony atrajo la atención de científicos de todo el mundo, muchos de los cuales visitaron la comunidad. La reputación de Say lo llevó a convertirse en miembro extranjero de la Linnean Society of London y de la Zoological Society of London, y en corresponsal de la Société Philomathique de París.

Los estudios de Say sobre insectos, en los que dedicó mayor tiempo, tuvieron pocos predecesores en los Estados Unidos. El primer libro sobre insectos americanos apareció sobre insectos individuales o grupos se remonta al relato de abejas de Paul Dudley en 1723 y al trabajo de Moses Bartram sobre la cigarra de diecisiete años en 1767. El énfasis estaba en los insectos económicos, como lo demuestra la participación de Thomas Jefferson en un comité para estudiar la mosca de Hesse en 1792. Los aficionados en los Estados Unidos solían enviar especímenes a Europa para su identificación, especialmente después del ímpetu dado al sujeto por Réaumur en los seis volúmenes Historia de los insectos (1734-1742). La entrada de Say en la entomología cambió eso, ya que sus descripciones publicadas eran precisas y fácilmente utilizables por otros. Aunque era demasiado confiado en los demás y excesivamente modesto, tenía una personalidad encantadora y rápidamente identificaba especímenes para una lista creciente de coleccionistas estadounidenses. Estaba familiarizado con la literatura estadounidense y europea sobre insectos y era un taxonomista natural, mostrando un excelente juicio al seleccionar las características significativas de cada especie para que sus descripciones no dejaran confusión taxonómica. Say describió muchos insectos económicos importantes, que llevan su nombre. Aunque instó a otros a estudiar también los hábitos de los insectos, él mismo hizo poco de eso.

Desafortunadamente, después de su muerte, la colección de insectos de Say fue descuidada durante mucho tiempo antes de que finalmente se estableciera en la Academia de Ciencias Naturales y muchos de los especímenes tipo fueron dañados irremediablemente por derméstidos.

Bibliografía

I. Obras originales. Las dos obras principales de Say fueron Conchología americana, 6 vols. (New Harmony, 1830-1834) y Entomología americana; o descripciones de los insectos de América del Norte, 3 vols. (Filadelfia, (1817-1828); ambos son clásicos en sus campos. Su primera publicación de conchas (la primera de un estadounidense) fue "Conchology", en Enciclopedia británica de Nicholson, Ed estadounidense. (1816-1817). Los artículos de Say sobre insectos se reunieron en Los escritos completos de Thomas Say sobre la entomología de América del Norte. John L. LeConte, ed., 2 vols. (Nueva York, 1859), con biografía de George Ord. Algunas de las descripciones de Say de los especímenes y algunas de sus narrativas se incluyen en los informes de las dos expediciones de Long.

II. Literatura secundaria. Para relatos de la prominencia de Say en la ciencia estadounidense temprana, ver William J. Youmans, Pioneros de la ciencia en América (Nueva York, 1896). 215–222; y Bernard Jaffe. Hombres de ciencia en América (Nueva York, 1944), 130-153. Véase también William H. Dall. "Algunos concólogos estadounidenses", en Actas de la Sociedad Biológica de Washington4: 1888-98 (102); y vinagre de OE, Una historia de la entomología (Nueva York, 1931), 750–756.

Elizabeth Noble Shor