Theodor Svedberg

QUÍMICO SUECO
1884-1971

Theodor Svedberg fue un químico físico cuyo trabajo afectó significativamente el desarrollo de la bioquímica en el siglo XX. Nació en Flerang, Valbo, Suecia el 30 de agosto de 1884. Se educó en la escuela Koping y en la escuela secundaria Orebro y obtuvo una licenciatura, una maestría y un doctorado. grados en la Universidad de Uppsala (este último en 1908). Sus aficiones eran la pintura y la botánica. Eligió la química como el trabajo de su vida porque creía que la química era un medio para comprender mejor los sistemas biológicos. Svedberg pasó toda su vida profesional asociado con la Universidad de Uppsala, primero como asistente en el Instituto de Química en 1905 y luego como profesor de química física a partir de 1912. Recibió varios premios internacionales, incluido el Premio Nobel de Química en 1926. .Este honor fue otorgado por su trabajo pionero en la química y la física de sistemas dispersos .

El enfoque principal de Svedberg como químico físico fue el campo de la química coloide. Los coloides son mezclas de partículas muy pequeñas que cuando se dispersan en solventes no se disuelven, sino que se mantienen en suspensión por diversas acciones del solvente. Svedberg y sus colaboradores estudiaron la interacción de las suspensiones coloidales con la luz y sus procesos de sedimentación. Estos estudios demostraron que las leyes de los gases se pueden aplicar a los sistemas coloidales. Ph.D. de Svedberg tesis sobre la difusión de partículas coloidales de platino provocó una respuesta de Albert Einstein, ya que apoyaba la teoría de Einstein sobre la Movimientos brownianos de partículas coloidales.

Un estudio más detallado de la sedimentación de sistemas dispersos coloidales requirió la invención de la ultracentrífuga de Svedberg en 1921. Esta centrífuga es similar en principio a una centrífuga de laboratorio normal, excepto que gira a velocidades angulares muy altas para proporcionar fuerzas centrífugas de hasta 1,000,000 de veces la fuerza de la gravedad de la Tierra. Esta fuerza es capaz de hacer que las partículas coloidales se separen en bandas de sedimentación de distancias variables desde el centro de la centrífuga según el tamaño de las partículas. Estas bandas se observan mientras la máquina está funcionando fotografiando las bandas, una técnica llamada fotografía Schlieren. El proceso de sedimentación de las dispersiones coloidales en estas condiciones está relacionado tanto con la forma como con la masa de las partículas. Soluciones homogéneas de moléculas muy grandes como carbohidratos, proteínas, nucleótidos (como el ADN) y polímeros artificiales también responden a fuerzas elevadas de acuerdo con la forma y la masa molecular.

En los primeros días de los estudios bioquímicos modernos, no se comprendía bien la estructura general de las proteínas. Había dos grandes escuelas de pensamiento. Una teoría postuló que las proteínas son aglomeraciones de moléculas pequeñas (teoría de Svedberg, consistente con sus estudios de coloides), y la segunda teoría era que las proteínas son moléculas muy grandes. En 1921, Edwin Cohn de la Universidad de Harvard, quien se suscribió a la teoría de las moléculas grandes, desafió a Svedberg a someter una proteína purificada a la ultracentrífuga. Si la proteína estuviera formada por moléculas más pequeñas, se separaría en varias fracciones con pesos moleculares pequeños. Si la proteína estuviera compuesta de un solo tipo de molécula muy grande, la ultracentrífuga mostraría solo una fracción de peso molecular muy alto. Para sorpresa de Svedberg, el experimento demostró que solo había un tipo de molécula y que las proteínas, de hecho, están formadas por un solo tipo de molécula grande. Este fue un resultado muy importante en la comprensión de las proteínas y otras moléculas grandes.

Aunque Svedberg es recordado por su importante trabajo en coloides y caucho artificial, también debe ser recordado como un científico que estaba dispuesto a probar su propia teoría con rigor y cambiar su punto de vista cuando el experimento indicaba una teoría en contrario.