Sir william ramsay

El químico y educador británico Sir William Ramsay (1852-1916) descubrió los gases raros e hizo un trabajo importante en termodinámica.

William Ramsay nació en Queen's Crescent, Glasgow, el 2 de octubre de 1852. Tanto su padre, un ingeniero civil, William Ramsay, como su madre, Catharine Robertson Ramsay, procedían de familias destacadas por sus logros científicos. Ramsay estudió clásicos, matemáticas y literatura en la Universidad de Glasgow (1866-1869) y luego ingresó al laboratorio de Robert Tatlock mientras asistía a conferencias científicas en la universidad. En 1870 se incorporó a Robert Bunsen en Heidelberg, pero se marchó de allí en 1871 para trabajar con Rudolf Fittig en Tübingen, donde se doctoró en 1872. A su regreso a Glasgow se convirtió en asistente en Anderson's College y más tarde en asistente en el departamento. de química en la Universidad de Glasgow. University College, Bristol, lo nombró profesor de química en 1880 y director en 1881. En 1887 sucedió a Alexander W. Williamson en la cátedra de química general en University College de Londres. Se retiró en 1912 a Hazelwood, en Buckinghamshire, donde también construyó un pequeño laboratorio. Lo habían nombrado miembro de la Royal Society en 1888; en 1902 fue nombrado caballero; y en 1904 recibió el Premio Nobel. Murió el 23 de julio de 1916.

Mientras Ramsay estaba en Glasgow, trabajó como químico orgánico, sintetizando piridina en 1877 y mostrando cuán cercana era la relación entre este compuesto y los alcaloides quinina y cinconina. En Bristol, trabajó principalmente como químico físico y, con su asistente, demostró la complejidad de la estructura molecular de los líquidos puros al estudiar la variación de su energía molecular superficial con la temperatura. En Londres, Ramsay gradualmente centró su atención en realizar determinaciones muy precisas de la densidad de los gases. Señaló la pequeña diferencia entre la densidad del nitrógeno atmosférico y la del nitrógeno "químicamente puro". Junto con Lord Rayleigh, descubrió en 1894 un nuevo elemento, bautizado como "argón" debido a su aparente inercia química; anunciaron su descubrimiento a principios de 1895. Posteriormente, Ramsay pudo demostrar que el gas desprendido cuando se calentó el mineral clevita tenía un espectro idéntico al del helio.

Ramsay, ahora convencido de que faltaba un grupo completo de elementos en la tabla periódica, se embarcó en una búsqueda diligente de ellos. En 1898, con la ayuda de MW Travers, mediante una cuidadosa destilación fraccionada de aire líquido, Ramsay encontró otros tres elementos: neón, criptón y xenón. En 1903, él y Frederick Soddy anunciaron el aislamiento del último miembro de la serie, el radón, al que llamaron "emanación de radio". Ramsay también mostró que la desintegración del radio procede con la emisión de núcleos de helio cargados: partículas alfa. Durante un tiempo creyó que había producido transmutaciones de cobre en litio y de torio en carbono al exponer esos materiales a los productos de la desintegración del radio. Se demostró que estas afirmaciones estaban equivocadas, pero eran importantes, ya que sugerían que la energía y las partículas de las desintegraciones nucleares naturales podrían usarse para efectuar cambios en núcleos más estables.

Otras lecturas

Las principales fuentes de información biográfica sobre Ramsay son Sir William A. Tilden, Sir William Ramsay ... Memoriales de su vida y obra (1918); y Morris William Travers, William Ramsay y University College London, 1852-1952 (1952) y Una vida de Sir William Ramsay (1956). □