Sir Macfarlane Burnet

El virólogo y médico australiano Sir Frank Macfarlane Burnet (1899-1985) hizo importantes contribuciones a la virología, la inmunología y la biología humana.

El 3 de septiembre de 1899 nació F. Macfarlane Burnet en la ciudad rural de Traralgon. Era un naturalista de corazón, vagaba por el monte para estudiar animales, pájaros e insectos. Después de graduarse como doctor en medicina de la Universidad de Melbourne en 1922, estudió infecciones estafilocócicas en el Instituto de Investigación Médica Walter and Eliza Hall, Melbourne. Trabajó en el instituto durante 41 años, convirtiéndose en director en 1942.

En 1930 Burnet descubrió la existencia de múltiples cepas del virus de la poliomielitis, conocimiento esencial para la producción de vacunas. Mientras visitaba a Sir Henry Dale en Londres en 1931, observó el descubrimiento del virus de la influenza y dominó la técnica de desarrollo de embriones de pollo para el cultivo del virus. Al regresar a Australia en 1932, Burnet y sus colegas fueron los primeros en fabricar una vacuna contra el virus de la influenza mediante la técnica del huevo. En 1936 descubrieron que la fiebre Q, una infección en los trabajadores del matadero, que tenía una distribución mundial en humanos, bovinos y ovinos, era causada por un organismo rickettsial. También descubrieron, en 1952, el virus que causa la enfermedad cerebral encefalitis del valle de Murray, y descubrieron que era transmitida por aves migratorias de Nueva Guinea y transmitida por mosquitos al hombre.

Burnet poseía un deseo insaciable de explorar lo desconocido. A menudo pensaba en el campo inadecuadamente explorado de la inmunología y teorizaba que al nacer una persona aprendía a tolerar sus propios tejidos ("yo") y a rechazar los tejidos extraños ("no yo"). La incapacidad de una persona para tolerar sus propios tejidos podría deberse a una extraña mutación en el sistema productor de anticuerpos, y la persona atacaría sus propios órganos para producir una enfermedad autoinmune. Para probar estas creencias, en 1957 Burnet dirigió sus investigaciones a la inmunología con éxito inmediato. Sus hallazgos estimularon la investigación mundial en enfermedades autoinmunes. En 1960 recibió el Premio Nobel por su trabajo sobre tolerancia inmunológica.

En 1964 Burnet se retiró para escribir y dar conferencias. De 1965 a 1969 se desempeñó como presidente de la Academia Australiana de Ciencias. En 1969 fue nombrado caballero comandante del Imperio Británico. Ese mismo año, fue nombrado miembro honorario del Royal College of Surgeons. Fue nombrado Caballero de la Orden de Australia en 1978. Las obras publicadas por Burnet durante este período incluyeron los libros Inmunología, envejecimiento y cáncer (1976) y Resistencia de la vida (1978). Su propia vida productiva llegó a su fin el 31 de agosto de 1985, cuando murió de cáncer en Melbourne.

En su septuagésimo cumpleaños, los discípulos de Burnet lo proclamaron un colega encantador y un gran científico que había hecho una importante contribución al bien de la humanidad. Ese día, Burnet concluyó: "El objetivo real de hoy es utilizar la capacidad de hombres y mujeres ... para idear formas mediante las cuales los patrones de comportamiento, establecidos en un millón de años, puedan modificarse, engañados y retorcidos si es necesario, para permitir existencia humana en un mundo abarrotado ".

Otras lecturas

La vida y obra de Burnet se describen deliciosamente en su Patrones cambiantes: una autobiografía atípica (1968); sus estudios en inmunología se tratan en su Yo y el no yo: inmunología celular (1969). Sarah R. Riedman y Elton T. Gustafson, Retratos de premios Nobel de Medicina y Fisiología (1963), incluye una discusión sobre Burnet. Una breve biografía y su conferencia Nobel se encuentra en la Fundación Nobel,Fisiología o medicina: conferencias Nobel, que incluyen discursos de presentación y biografías de los galardonados (3 vols., 1964-1967). El obituario de Burnet apareció en The Lancet el 14 de septiembre de 1985. Una biografía más reciente es Frank Fenner, Sir Macfarlane Burnet, científico y pensador (1987). □