Sir Godfrey Newbold Hounsfield

Sir Godfrey Hounsfield (nacido en 1919) ganó el Premio Nobel de Medicina por co-inventar el CAT-scan (tomografía asistida por computadora).

Sir Godfrey Hounsfield fue pionero en un gran avance en el diagnóstico médico: la tomografía axial computarizada, conocida popularmente como "TAC". Marcando el comienzo de una nueva y a veces controvertida era de la tecnología médica, el dispositivo de Hounsfield le permitió a un médico mirar dentro del cuerpo de un paciente y examinar una imagen tridimensional mucho más detallada que una radiografía convencional. La importancia de este avance fue reconocida en 1979, año en que Hounsfield recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina.

Godfrey Newbold Hounsfield nació el 28 de agosto de 1919 en Newark, Inglaterra, el más joven de cinco hijos de un ingeniero de la industria del acero convertido en granjero. Los intereses técnicos de Hounsfield comenzaron cuando, para evitar el aburrimiento, comenzó a averiguar cómo funcionaba la maquinaria en la granja de su padre. A partir de ahí, pasó a explorar la electrónica y, en su adolescencia, estaba construyendo sus propios aparatos de radio. Se graduó en el City and Guilds College de Londres en 1938 después de estudiar comunicación por radio. Cuando estalló la Segunda Guerra Mundial, Hounsfield se ofreció como voluntario para la Royal Air Force, donde estudió y luego dio una conferencia sobre la nueva y vital tecnología de radar en la Escuela de Radar Cranwell de la RAF. Después de la guerra, reanudó su educación y recibió un título en ingeniería eléctrica y mecánica de la Facultad de Ingeniería Eléctrica de Faraday House en 1951. Al graduarse, Hounsfield se unió a Thorn EMI (Industrias Eléctricas y Musicales) Ltd., un empleador con el que ha permanecido en todo su vida profesional.

En Thorn EMI, Hounsfield trabajó en la mejora de los sistemas de radar y luego en las computadoras. En 1959, un equipo de diseño dirigido por Hounsfield terminó la producción de la primera gran computadora de transistores de Gran Bretaña, la EMIDEC 1100. Hounsfield pasó a trabajar en dispositivos de memoria de computadora de alta capacidad y obtuvo una patente británica en 1967 titulada "Películas magnéticas para Almacenamiento de informacion."

El trabajo de Hounsfield en este período incluyó el problema de permitir que las computadoras reconozcan patrones, lo que les permite "leer" letras y números. En 1967, durante una larga caminata por la campiña británica, el conocimiento de Hounsfield sobre computadoras, reconocimiento de patrones y tecnología de radar se reunió en su mente. Imaginó un sistema de diagnóstico médico en el que una máquina de rayos X tomaría imágenes de "cortes" delgados a través del cuerpo del paciente y una computadora procesaría los cortes en una representación precisa que mostraría los tejidos, órganos y otras estructuras con mucho más detalle que podría producir una sola radiografía. Las computadoras disponibles en 1967 no eran lo suficientemente sofisticadas para hacer práctica una máquina de este tipo, pero Hounsfield continuó refinando su idea y comenzó a trabajar en un escáner prototipo. Enlistó a dos radiólogos, James Ambrose y Louis Kreel, quienes lo ayudaron con sus conocimientos prácticos de radiología y también le proporcionaron muestras de tejido y animales de prueba para escaneos. El proyecto contó con el apoyo del Departamento de Salud y Servicios Sociales británico, y en 1971 se instaló una máquina de prueba en el Hospital Atkinson Morely de Wimbledon. Tuvo un gran éxito y el primer modelo de producción siguió un año después. Estos escáneres originales fueron diseñados para obtener imágenes del cerebro y fueron aclamados por los neurocirujanos como un gran avance. Antes del escáner CAT, los médicos que querían una radiografía cerebral detallada tenían que ayudar a su equipo a ver a través del cráneo mediante técnicas tan peligrosas como bombear productos químicos o aire al cerebro. Como jefe de la sección de Sistemas Médicos de EMI, Hounsfield continuó mejorando el dispositivo, trabajando para reducir la exposición a la radiación requerida, afinar las imágenes producidas y desarrollar modelos más grandes que pudieran obtener imágenes de cualquier parte del cuerpo, no solo de la cabeza. Este "escáner de cuerpo entero" salió al mercado en 1975.

Los escáneres TAC generaron cierta resistencia debido a su costo: incluso los primeros modelos cuestan más de $ 300, 000 y las versiones mejoradas varias veces más. A pesar de esto, las máquinas eran tan útiles que rápidamente se convirtieron en equipos estándar en los hospitales más grandes de todo el mundo. Hounsfield argumentó que, si se usaban correctamente, los escáneres en realidad reducían los costos médicos al eliminar la cirugía exploratoria y otros procedimientos de diagnóstico invasivos. El escáner le valió a Hounsfield y su empresa más de treinta premios, incluido el Premio MacRobert, el mayor honor de Gran Bretaña para la ingeniería. En 1979, la colección de tributos científicos de Hounsfield se coronó con el Premio Nobel. El Nobel de ese año se compartió con Allan M. Cormack, un físico nuclear estadounidense que había desarrollado por separado las ecuaciones involucradas en la reconstrucción de una imagen por computadora. Una característica sorprendente de la selección fue que ninguno de los dos tenía un título en medicina o biología, ni un doctorado en ningún campo. Cuando se le preguntó qué haría con el gran premio monetario que vino con la selección del Nobel, Hounsfield respondió que quería construir un laboratorio en su casa. En una entrevista con Robert Walgate de la revista británica Naturaleza es después del anuncio del Nobel, Hounsfield comentó: "Siempre he buscado ideas originales; me opongo absolutamente a hacer algo que alguien más haya hecho".

Hounsfield pasó a ocupar puestos como científico jefe de personal y luego científico de personal senior de Thorn EMI. Continuó mejorando el escáner CAT, trabajando para desarrollar una versión que pudiera tomar una "instantánea" precisa del corazón entre latidos. También ha contribuido al siguiente paso en la tecnología de diagnóstico, la resonancia magnética nuclear. En 1986, se convirtió en consultor de los Laboratorios de Investigación Central de Thorn EMI en Middlesex, cerca de su antigua casa en Twickenham.

Otras lecturas

Ingenieros e inventores, Harper, 1986, págs. 85-86.

Di Chiro, Giovanni, con Rodney A. Brooks, "El Premio Nobel de Fisiología o Medicina de 1979", en Ciencia, 30 de noviembre de 1979, págs. 1060-1062.

"Premios Nobel", en La física hoy, Diciembre de 1979, págs. 17-20.

"Premios Nobel: énfasis en las aplicaciones", en Noticias de ciencia, 20 de octubre de 1979, pág. 261.

"Buscando un premio Nobel", en Científico nuevo, 18 de octubre de 1979, págs. 64-165.

Seligmann, Jean, "El año del gato", en Newsweek, 22 de octubre de 1979, págs. 75-76.

"Triunfo de la extraña pareja", en Tiempo, 22 de octubre de 1979, pág. 80.

Walgate, Robert, "35º premio al inventor del escáner de rayos X EMI", en Naturaleza, 18 de octubre de 1979, págs. 512-513. □