Sir edward burnett tylor

El antropólogo inglés Sir Edward Burnett Tylor (1832-1917) se preocupó por las teorías de la evolución y la difusión cultural, y propuso teorías influyentes sobre los orígenes de la magia y la religión.

Edward B. Tylor nació en Londres en una próspera familia cuáquera. Fue educado en forma privada y debido a su mala salud se le excusó de ingresar al negocio familiar. En 1855 viajó a América Latina y allí conoció a un compañero cuáquero inglés y anticuario aficionado, Henry Christy; recorrieron México en busca de artefactos antiguos. A su regreso a Inglaterra, Tylor se casó con Anna Fox en 1858 y se instaló en una cómoda existencia privada respaldada por sus medios independientes.

En 1861, Tylor publicó Anahuac, en el que especuló sobre el pasado antiguo de México. Se unió a la Royal Anthropological Society y estudió de forma independiente las sociedades primitivas, publicando Investigaciones sobre la historia temprana de la humanidad y el desarrollo de la civilización (1865) y su estudio más famoso, Cultura primitiva (1871). Este último tuvo un impacto instantáneo en los teóricos sociales, y Tylor fue elegido miembro de la Royal Society el mismo año. Un relato condensado de sus teorías apareció en Antropología (1881).

En 1883 Tylor se convirtió en guardián del Museo de la Universidad de Oxford, donde más tarde impartió conferencias sobre temas antropológicos, y en 1896 se le creó la primera cátedra de antropología en el mundo de habla inglesa en Oxford, cargo que ocupó hasta su jubilación en 1909. La segunda mitad de su carrera vio pocas publicaciones y poca modificación de sus posiciones iniciales. Quizás su logro más notable para nosotros hoy sea su breve ensayo "Sobre un método de investigación del desarrollo de las instituciones", que apareció en el Revista del Real Instituto Antropológico (1888), el primer intento serio de utilizar información estadística para fundamentar y generar teorías de antropología social.

Tylor era un antropólogo de sillón, sin interés en realizar un trabajo de campo real con pueblos primitivos, pero interesado en seguir las investigaciones de otros. Para él, el progreso estaba vinculado con el racionalismo, y la antropología debía enseñar y corregir las aberraciones contemporáneas de la humanidad al exponer las supervivencias irracionales del pasado que se adhieren al comportamiento social moderno. A Tylor generalmente se le atribuye ser el expositor más influyente del concepto de animismo (la idea de que los hombres primitivos dotan a todas las cosas de poderes sobrenaturales vitales) y del concepto de supervivencia (que las prácticas y creencias irracionales y anticuadas continúan más allá de su período de utilidad). Estaba comprometido con la reconstrucción histórica del pasado examinando sociedades primitivas que se pensaba que se parecían a las prehistóricas, pero esto fue principalmente para permitirle comprender la naturaleza del progreso y eliminar los elementos primitivos no racionales de la vida moderna; no fue para demostrar la rica variedad de culturas humanas.

La carrera temprana de Tylor mostró un énfasis en la evolución progresiva, pero esto se modificó más tarde para prestar atención a la difusión de los rasgos culturales de una sociedad a otra. Vio el desarrollo de la magia y la religión como resultado de una lógica defectuosa basada en errores psicológicos, no como un resultado de la naturaleza de la sociedad en sí. Pero sus interpretaciones acreditaron a los hombres primitivos una lógica, por defectuosa que fuera, y en esto representa un avance analítico sobre muchos de sus contemporáneos. Demostró brillantemente, por ejemplo, cómo las personas inteligentes y razonables pueden aceptar la magia y no encontrar contradicciones entre tales creencias y otras esferas de experiencia.

Otras lecturas

La fuente principal de detalles de la vida de Tylor es Robert R. Marett, Tylor (1936), y los mejores relatos críticos de su trabajo e influencia se encuentran en Edward E. Evans-Pritchard, Teorías de la religión primitiva. (1965) y John W. Burrow, Evolución y sociedad: un estudio de la teoría social victoriana (1966). □