Rayos X de Wilhelm Conrad

MÉDICO ALEMÁN
1845-1923

En 1901 Wilhelm Conrad Röntgen (o Roentgen) recibió el primer Premio Nobel de Física, que se le otorgó "en reconocimiento a los extraordinarios servicios que ha prestado con el descubrimiento de los notables rayos que posteriormente llevan su nombre". A los "rayos notables" Röntgen los llamó rayos X (a falta de un nombre mejor), pero en Alemania muy rápidamente pasaron a llamarse rayos Röntgen. Röntgen, un hombre muy tímido, se negó a pronunciar el habitual discurso de aceptación en la ceremonia de premiación.

El descubrimiento crítico de Röntgen se realizó en 1895 cuando observó que, mientras se operaba un tubo de rayos catódicos en una habitación oscura, el papel cubierto con platinocianuro de bario que se encontraba a cierta distancia del tubo "se iluminaba con una fluorescencia brillante". La fluorescencia del platinocianuro de bario se utilizó en ese momento para establecer la presencia de rayos invisibles del espectro solar (como los ultravioleta). Sin embargo, en esta ocasión, el tubo había sido rodeado por un escudo ajustado de cartón negro, bastante opaco a la luz ultravioleta o la luz solar.

Con más experimentación, Röntgen descubrió que la pantalla fluorescente se iluminaba cuando se colocaba "detrás de un libro de mil páginas" o "detrás de dos paquetes de cartas". Del mismo modo, el papel de aluminio, los bloques de madera y el vidrio (siempre que no contuvieran plomo) ofrecieron poca resistencia a la enigmática radiación. Además, "si se coloca una mano frente a la pantalla fluorescente, la sombra muestra los huesos de forma oscura, con sólo los contornos tenues de los tejidos circundantes". Röntgen pronto descubrió que sus rayos X oscurecían una placa fotográfica. Una de sus primeras fotografías de rayos X reveló la estructura ósea de la mano de su esposa.

Cuando Röntgen publicó por primera vez sus resultados, la macabra revelación de las estructuras óseas vivas causó sensación, y en un mes aparecieron artículos sobre el valor de los rayos X en la medicina en las principales revistas médicas. Los rayos X han sido una herramienta invaluable en la medicina, la odontología y la industria desde entonces. Un roentgen, abreviado como R, es la unidad internacional de cantidad o dosis para rayos X y rayos gamma. Es igual a la cantidad de radiación xo gamma que se produce como resultado de ionización una unidad de carga electrostática en un centímetro cúbico (0.034 onzas) de aire seco.

Röntgen nació en Lennap, Alemania, en 1845, pero su familia poco después se mudó a Holanda. A los dieciséis años ingresó en la Escuela Técnica de Utrecht, donde permaneció tres años. Luego se trasladó al Instituto Politécnico de Zúrich, donde obtuvo un diploma de ingeniero mecánico en 1868 y un doctorado. grado un año después. Se convirtió en asistente del físico August Kundt, a quien acompañó a la Universidad de Würzburg en 1871, y luego a la Universidad de Estrasburgo. El volumen de su producción investigadora en este momento hizo que se le ofreciera la cátedra de física en la Universidad de Giessen en Hesse, donde residió desde 1879 hasta 1888. En 1888 regresó a la Universidad de Würzburg como profesor de física y director de su Instituto de Física. Fue aquí donde hizo su trascendental descubrimiento de los rayos X. En 1900 se trasladó a la Universidad de Munich, de la que se jubiló en 1920. Murió en 1923, a los setenta y siete años.