Niels Ryberg Finsen

(b. Thorshavn, Islas Feroe, 15 de diciembre de 1860; d. Copenhague, Dinamarca, 24 de septiembre de 1904)

medicina terapéutica.

Finsan, descendiente de los islandeses vikingos e hijo de un gobernador de las Islas Feroe, se educó en Reykjavik y obtuvo el título de médico en la Universidad de Copenhague en 1891. Posteriormente fue nombrado demostrador de anatomía en la academia quirúrgica de la misma. Universidad; pero su interés por los usos terapéuticos de la luz se convirtió en su exclusiva preocupación profesional hacia 1892 y lo llevó poco tiempo después a abandonar la carrera de medicina académica. Esta decisión parece haber sido motivada por su afinidad por un entorno iluminado por el sol, que valoraba especialmente por su apego a la vida al aire libre.

Sin embargo, los primeros estudios de Finsen no se centraron en los efectos saludables de la luz solar. Sus primeras investigaciones se dedicaron a una cuestión antitética: la naturaleza de las inflamaciones inducidas por la luz. Estas inflamaciones se presentaron en pacientes con viruela después de exposiciones prolongadas a las radiaciones solares, lo que dio lugar a graves ampollas en la piel irritada. Como consecuencia, los pacientes se volvieron más susceptibles a infecciones, fiebre secundaria y formación excesiva de cicatrices. Finsen descubrió que las influencias nocivas de la luz eran producidas por los llamados rayos químicos colocados en las partes azul, violeta y especialmente ultravioleta (actínica) del espectro. El otro extremo del espectro presentó el fenómeno opuesto: se encontró que los rayos rojo y ultrarojo, que daban un efecto químico mínimo, favorecían la rápida curación de las lesiones de la viruela y obviaban las desafortunadas complicaciones de la enfermedad en las condiciones de luz ordinaria. Estos resultados iniciales en fotobiología, incluido el tratamiento de la variola en "sala roja" (luz roja), fueron publicados por Finsen en 1893 y 1894.

Las investigaciones de Finsen estaban lo suficientemente avanzadas en 1894 como para permitir la conclusión de que la luz albergaba una cualidad terapéutica directa. La evidencia de este argumento se obtuvo de las investigaciones contemporáneas de Émile Duclaux y otros sobre los efectos letales de la luz sobre las bacterias. En 1895, Finsen aplicó este hallazgo al tratamiento del lupus vulgaris, una forma intratable y altamente desfigurante de tuberculosis de la piel. Empleó para este propósito una poderosa fuente de luz de un arco de carbón, filtrada a través de un prisma de cuarzo, mediante el cual los tejidos enfermos fueron expuestos a altas concentraciones de los rayos “incitantes” o ultravioleta. Una serie de publicaciones que informan sobre curas exitosas del lupus vulgaris mediante el tratamiento de luz concentrada le dio a Finsen una reputación internacional e inauguró la era moderna de la fototerapia.

Este descubrimiento fue especialmente aclamado en Copenhague, donde se fundó un instituto para el estudio de la fototerapia en 1896 a través de esfuerzos filantrópicos y se colocó bajo la dirección de Finsen. Él y sus asociados informaron en años posteriores de este Lysinstitut numerosas experiencias clínicas con el método del "baño de luz".

La salud de Finsen había comenzado a fallar en su vigésimo tercer año. A la edad de treinta años estaba casi totalmente incapacitado por una pericarditis constrictiva, que atribuyó a una hidatidosis que contrajo durante sus días de estudiante en Islandia. Esto lo llevó a realizar un autoestudio sobre el problema del metabolismo de las hormigas de agua y sal, cuyos resultados sentaron las bases científicas para la terapia de bajo consumo de líquidos y sal. A pesar de su rápido declive, Finsen trabajó con formidable vigor. Vivió para presenciar un tributo final en forma de premio Nobel de Medicina o Fisiología, que se le otorgó en 1903.

Bibliografía

I. Obras originales. Los escritos de Finsen sobre fotobiología incluyen "Sobre los efectos de la luz en la piel", en Hospitaltidende, I (1893), 721-728 "Sobre el efecto nocivo de los rayos químicos en el organismo seco", ibid., 1069-1083; "Unas pocas palabras más sobre la viruela" ibid., 1269-1273; “Rayos químicos y viruela”, en La Semaine Médicale, 14 (1894), 483-488; y “El tratamiento con luz roja de la viruela”, en British Medical Journal (1895), 2 1412-1414.

Sus informes sobre el tratamiento del lupus vulgaris son Sobre el uso en medicina de rayos de luz químicos concentrados (Copenhague, 1896); Über die Anwendung von concentrirten chemischen Lichtstrahlen in der Medicin (Leipzig, 1899); Fototerapia (en tres partes: “Rayos químicos y viruela”; “La luz como agente de excitabilidad” y “Tratamiento del Lupus vulgaris por rayos químicos concentrados”) (París, 1899), trad. de la ed alemana. con una aplicación. sobre el tratamiento ligero de Lupus de James H. Sequeira, como Fototerapia (Londres, 1901); Sobre el control del Lupus vulgaris con relato de los resultados obtenidos en Dinamarca (Copenhague, 1902); La lucha contra el lupus vulgaris (Jena, 1903); y La lucha contra el Lupus vulgaris (París, 1903).

II. Literatura secundaria. Un buen relato popular de la obra de Finsen aparece en Paul De Kruif, Hombres contra la muerte (Nueva York, 1932), cap. 10, págs. 283-299. El tratamiento de Fro Finsen de su propia pericarditis, ver Hugo Roesler, “Niels Ryberg Finsen's Disease and His Self-Instituted Treatment”, en Annals of Medical History, ns8 (1936), 353-356, esp. 356 para obtener una lista de las publicaciones de Finsen sobre este tema.

Víctor A. Triolo