Melvil Dewey

El bibliotecario y reformador estadounidense Melvil Dewey (1851-1931) estableció el sistema decimal Dewey para clasificar libros y desempeñó un papel destacado en el desarrollo de instituciones profesionales para bibliotecarios.

Melvil Dewey nació en Adams Center, NY, el 10 de diciembre de 1851, el más joven de cinco hijos de padres pobres. Su padre, un fabricante de botas y encargado de una tienda general, y su madre estrictamente religiosa inculcaron los principios del trabajo duro y la economía en la juventud, junto con un sentido de justicia propia que lo marcó a lo largo de su vida. Al principio demostró una gran capacidad matemática y una fascinación por los sistemas y las clasificaciones. Su educación se vio frenada por la necesidad de ganar dinero, y no ingresó al Amherst College hasta los 19 años, graduándose en 1874.

Dewey trabajó en la biblioteca de la universidad durante sus últimos 2 años como estudiante y durante los 2 años posteriores a su graduación. Aunque entonces todavía atraído por la carrera misionera, llevó a cabo investigaciones intensivas en otras bibliotecas y comenzó a desarrollar sus propias ideas. Su trabajo culminó en 1876, cuando publicó Una clasificación y un índice de materias para catalogar y ordenar los libros y folletos de una biblioteca. Este sistema, todavía en uso hoy en día en la mayoría de las bibliotecas públicas y en algunas universidades, fue su principal contribución a su profesión.

Organizando los diversos campos de conocimiento en un orden lógico y usando un sistema decimal de notación para indicar la disposición de los libros, el sistema de Dewey resultó fácil de entender tanto para los bibliotecarios como para los usuarios, capaz de expandirse para adaptarse a las necesidades de bibliotecas grandes y pequeñas. y aplicable a una amplia variedad de libros e ideas. Aunque no fue el primero en tener la idea básica, su versión era lógica y viable. Empujado por Dewey y sus estudiantes con celo misionero, triunfó sobre sus competidores.

En 1876, Dewey dejó Amherst para Boston, donde fundó la Oficina de la Biblioteca y trabajó para una serie de movimientos de reforma, incluido el sistema métrico, la templanza, el tabaco y la ortografía. La ortografía de su primer nombre (fue bautizado Melville) demuestra su devoción a la última causa mencionada. Desempeñó un papel importante en la fundación de la American Library Association en 1876 y se desempeñó como secretario (1876-1890) y presidente (1890-1891, 1892-1893). Editó Library Journal (1876-1880) y durante toda su vida contribuyó a ello.

En 1883, Dewey aceptó una oferta para convertirse en bibliotecario del Columbia College y procedió vigorosamente a poner en práctica sus ideas, reclasificando y catalogando la biblioteca y comenzando una escuela de bibliotecas. El celo con el que aplicó sus ideas fue acompañado por un espíritu de intolerancia al desacuerdo y falta de tacto hacia los demás que despertó controversia y amarga oposición, culminando en su suspensión por los fideicomisarios de Columbia en 1888. Aunque exonerado de los cargos presentados en su contra, renunció mas adelante en ese año.

En 1888, Dewey fue elegido director de la Biblioteca del Estado de Nueva York y al año siguiente se mudó a Albany, llevándose consigo su biblioteca escolar. Una vez más, se sumergió en su trabajo, ampliando el alcance y la utilidad de su institución ampliando sus colecciones y estableciendo o mejorando el departamento de educación en el hogar, la división de extensión y las bibliotecas itinerantes. Ayudó a fundar la Asociación de Bibliotecas Estatales en 1890 y participó activamente en sus deliberaciones. Una vez más, su competencia profesional se vio contrarrestada por su incapacidad para gestionar las relaciones humanas. Los cargos de lucrarse con transacciones financieras con sus estudiantes fueron desestimados, pero después de que la junta lo reprendió por su papel en la organización de un club en Lake Placid, NY, que discriminaba a los judíos, renunció el 1 de enero de 1906.

Después de dejar Albany, Dewey se concentró en los asuntos de su club y una empresa similar que comenzó en Florida en 1927. Murió de una hemorragia cerebral el 26 de diciembre de 1931 en su casa de Florida.

Otras lecturas

George Grosvenor Dawe, Melvil Dewey: Vidente, Inspirador, Hacedor (1932), es una biografía acrítica patrocinada por una familia que tiene muchas citas de las cartas y ensayos de Dewey. Jinete de Fremont, Melvil Dewey (1944), es más breve y crítico, aunque todavía favorable a su tema. No existe una colección conveniente de los escritos de Dewey, que en su mayoría son contribuciones periódicas.

Fuentes adicionales

Wiegand, Wayne A., Reformador irreprimible: una biografía de Melvil Dewey, Chicago: American Library Assoc., 1996. □