Marcos de niza

Fray Marcos de Niza (ca. 1500-1558), misionero franciscano en Hispanoamérica, marcó la ruta hacia las legendarias "Siete Ciudades de Cibola" para la expedición de Coronado.

Se desconoce el lugar de nacimiento de Marcos de Niza, pero era francés o italiano, probablemente el primero. En su juventud vivió en Niza en el ducado de Saboya. Se hizo franciscano y fue a Santo Domingo como misionero en 1531, luego a Guatemala, Perú y Ciudad de México.

Los informes de Álvar Núñez Cabeza de Vaca y tres compañeros, que caminaron desde la costa de Texas hasta Culiacán en 1536, generaron esperanzas en México de riquezas fabulosas hacia el norte. El virrey Antonio de Mendoza preparó la expedición de Francisco Vásquez de Coronado para investigar. Sin embargo, en 1539 envió a Marcos de Niza con Estabanico (que había estado con Cabeza de Vaca) para explorar con anticipación. El fraile envió a su compañero por delante. Estabanico llegó al pueblo zuni de Hawikuh en el oeste de Nuevo México y fue asesinado por los indios. Marcos se enteró de la muerte de su compañero, pero siguió adelante, escoltado por amigos indios mexicanos, hasta que vio a Hawikuh desde una ladera vecina. Obtuvo una "impresión increíblemente distorsionada de Hawikuh", y se ha sugerido que el sol que brilla en las viviendas las hacía lucir como oro y plata.

Marcos creía haber visto una de las "Siete Ciudades", originalmente ubicada por la leyenda en una isla del Atlántico, pero ahora se cree que está hacia el oeste. Al regresar a México, describió el lugar como más grande que la Ciudad de México, con casas de 10 pisos de altura cuyas puertas y frentes eran de color turquesa.

Mendoza no necesitaba más convencimiento. La expedición de Coronado, con el fraile como guía, partió a principios de 1540. Llegaron a Hawikuh el 7 de julio y la capturaron. Pero los soldados se enfurecieron al no encontrar nada más que una aldea indígena pobre. Maldecían al fraile con tanta vehemencia que Coronado, no queriendo tener la sangre de un clérigo en sus manos, lo envió de regreso a la ciudad de México. El mensaje adjunto decía: "Fray Marcos no ha dicho la verdad en una sola cosa de lo que dijo".

El resto de la carrera del fraile transcurrió sin incidentes. Al parecer, sufrió una parálisis y vivió primero en Jalapa y luego en un monasterio en Xochimilco. El obispo Juan de Zumárraga le prestó ayuda hasta su propia muerte en 1548. No se sabe más que el fraile fallecido el 25 de marzo de 1558.

Otras lecturas

Las instrucciones de Mendoza a Marcos de Niza y el informe del fraile de Hawikuh fueron editados y traducidos por George P. Hammond y Agapito Rey, Narrativas de la expedición de Coronado, 1540-1542 (1940). Todo lo que se sabe de Marcos se discute en Herbert Eugene Bolton, Coronado: Caballero de Pueblos y Llanos (1949). También es útil A. Grove Day, La búsqueda de Coronado: el descubrimiento de los estados del suroeste (1940). Un breve relato que contiene la información esencial es George P. Hammond, Las siete ciudades de Coronado (1940).

Fuentes adicionales

Hallenbeck, Cleve, El viaje de Fray Marcos de Niz, Westport, Connecticut, Greenwood Press 1973, 1949; Dallas, Texas: Southern Methodist University Press, 1987. □