Luis de velasco

Luis de Velasco (1511-1564) fue el segundo virrey de Nueva España (ahora México). Un servidor público devoto y leal, consolidó el control español sobre la Nueva España e implementó la legislación que puso fin a la esclavitud india en su virreinato.

Luis de Velasco nació en la localidad española de Carrión de los Condes. Hijo de una familia noble, asistió a excelentes escuelas y se unió al ejército. Pronto ascendió al rango de capitán general del reino de Navarra.

En 1550 el monarca español Felipe II lo nombró virrey de la Nueva España. Velasco llegó a la Ciudad de México en un momento difícil. Las nuevas leyes de 1542, que prohibían la esclavitud india y la concesión de nuevas encomiendas así como sus legados a los herederos de encomenderos, habían creado mucho descontento y habían llevado al Imperio español en América al borde de la desintegración. Aunque la Corona derogó la prohibición de herencias y permitió que continuaran la mayoría de las encomiendas entonces vigentes, las pasiones aún eran altas cuando Velasco asumió su cargo.

Los dueños de esclavos argumentaron que emancipar a los esclavos paralizaría las actividades más rentables del virreinato, particularmente la extracción de oro, y reduciría los ingresos de la Corona. A pesar de estos argumentos, el gobierno español creía que los libertos se convertirían en súbditos tributarios, que no lo eran mientras siguieran siendo esclavos. Velasco así se movió para hacer cumplir la ley y liberó a aproximadamente 65 esclavos nativos americanos.

A Velasco se le encomendaron otras tareas importantes. Desde la conquista española de México en 1521, los indígenas se habían visto obligados a pagar un alto tributo a los conquistadores. Velasco lo redujo, aliviando así la carga de los indios. También fundó las localidades de Durango, San Sebastián Chametla y San Miguel el Grande y organizó la Santa Hermandad, o Santa Hermandad, una fuerza policial local que redujo el bandidaje. En 1553 presidió la apertura de la Universidad de México. Eligió hombres severos e incorruptibles para que lo ayudaran en su trabajo, y al final de su administración en 1564, había reducido el poder de los ecomenderos y consolidado la autoridad de la Corona en toda Nueva España.

Velasco centró parte de sus esfuerzos en establecerse en Florida y en explorar el Océano Pacífico. Desde la exploración de Florida por Hernando De Soto en 1542, la Corona había estado interesada en un asentamiento permanente allí para asegurarlo de los franceses y explorar en busca de posibles riquezas. En 1559 Velasco envió una expedición al mando de Tristán de Luna que desembarcó en la Bahía de Pensacola. Pero el mal tiempo, los nativos hostiles, las enfermedades y el hambre llevaron a un costoso fracaso, y el resto de la expedición se vio obligado a regresar a México.

En 1564 Velasco envió una expedición a las Filipinas al mando de un navegante vasco, Andrés de Urdaneta. Estableció un asentamiento permanente y navegó de regreso a la costa de California y luego a Acapulco. El viaje abrió un comercio continuo entre México y Asia. Pero para el momento del regreso de Urdaneta, Velasco había muerto en el cargo el 31 de julio de 1564.

Otras lecturas

La información sobre la vida y administración de Velasco está disponible en Arthur Scott Aiton, Antonio de Mendoza: primer virrey de la Nueva España (1927); Lesley Byrd Simpson, Muchos mexicos (1941; 4ª ed. Rev., 1966); y John L. Phelan, El Reino Milenario de los Franciscanos en el Nuevo Mundo (1956; 2ª ed. Rev., 1970). □