Karl Ferdinand Brown

El físico alemán Ferdinand Braun (1850-1918) recibió el Premio Nobel de Física por su trabajo en telegrafía inalámbrica.

Karl Ferdinand Braun nació en Fulda, Alemania, el 6 de junio de 1850, hijo de Konrad y Franziska (Gohring) Braun. Después de graduarse de su gimnasio local, ingresó a la Universidad de Marburg, y luego completó su doctorado. en la Universidad de Berlín en 1872 con una disertación sobre las vibraciones de varillas y cuerdas elásticas.

La carrera de Braun comenzó en la Universidad de Würzburg en 1872, donde trabajó como asistente de George Hermann Quincke, el eminente físico alemán y autoridad en vibraciones elásticas, de las cuales se pensaba que la luz (radiación electromagnética) era una especie. Braun permaneció con Quincke dos años, publicando en 1874 los resultados de su investigación sobre sulfuros de metales minerales. Descubrió que estos cristales conducirían corrientes eléctricas en una sola dirección. Este hallazgo fue importante en la investigación eléctrica y en la medición de otra propiedad de las sustancias, la conductividad eléctrica. Sin embargo, no hubo aplicaciones prácticas inmediatas, y no fue hasta principios del siglo XX que se empleó el fenómeno en los receptores de radio de cristal.

Luego, Braun tomó una cátedra en el St. Thomas Gymnasium en Leipzig, cargo que también ocupó durante dos años. Luego, de 1876 a 1880 fue profesor extraordinario en la Universidad de Marburg, su alma mater. En 1880 su carrera itinerante lo llevó fuera de Alemania, a la Universidad de Estrasburgo en Francia, donde permaneció durante tres años dedicado a la investigación, abandonando en 1883; regresó nuevamente en 1895 como profesor de física y director del instituto de física. En los años intermedios, sin embargo, trabajó en Alemania. Durante tres años fue profesor de física en el Technical High School de Karlsruhe, y el año en que se marchó (1885), también se casó con Amelie Bühler; tuvieron dos hijos y dos hijas. Esto debe haberlo domesticado, porque permaneció en su siguiente trabajo, en Tubinga, durante diez años, ayudando a fundar el Instituto de Física allí.

Después de 1890, Braun produjo gran parte del trabajo por el que más tarde se haría famoso. Aquí, su habilidad como inventor se combinó con su comprensión de los principios teóricos para lograr dos logros tecnológicos significativos: el transmisor acoplado y el receptor acoplado para un rendimiento inalámbrico mejorado (patente de 1899) y el osciloscopio de rayos catódicos (1897).

Braun se sintió atraído por el estudio de la transmisión inalámbrica por la pregunta de por qué era tan difícil aumentar el rango de transmisión a más de 15 kilómetros. Aunque esperaba ampliar el rango de transmisión a través de un mero aumento en la producción de la potencia del transmisor, su experiencia con los osciladores de Hertz demostró que cualquier intento de aumentar la potencia de salida aumentando la longitud del espacio de chispa encontraría un límite más allá del cual el la potencia de salida solo disminuiría. Braun encontró su respuesta en la creación de un circuito de antena sin chispas: la energía del transmisor se acopló magnéticamente a través del efecto de transformador a un circuito de antena en lugar de conectarlo directamente al circuito de energía. Relacionado con este trabajo y complementando, estuvo su investigación de aspectos de la radiotelegrafía, incluida la transmisión direccional de ondas electromagnéticas, el trabajo en detectores de cristal y el uso de transmisiones de radio como balizas para la navegación. Por estos logros, Braun recibió con Guglielmo Marconi de Italia en 1909 un Premio Nobel por sus contribuciones a la telegrafía inalámbrica.

Braun también introdujo el primer osciloscopio mediante el uso de voltaje alterno para desplazar un haz de electrones (como se entendió más tarde) dentro de un tubo catódico. El rastro que quedaba en la superficie del tubo correspondía a la amplitud y frecuencia del voltaje de corriente alterna. Luego, Braun hizo uso de un espejo giratorio para graficar el rastro que había producido. Esta invención resultó ser un instrumento esencial en la investigación electrónica posterior.

A pesar de sus grandes logros, de hecho debido a ellos, los últimos años de Braun no fueron felices. A principios de 1915, solo unos meses después del estallido de la Primera Guerra Mundial, viajó a los Estados Unidos para testificar en nombre de Telefunken Co. en un litigio relacionado con la radiodifusión. Allí permaneció hasta que Estados Unidos entró en la guerra, cuando le resultó imposible salir. Aunque vivía con su hijo Konrad en la ciudad de Nueva York, lo que debe haberle proporcionado algo de consuelo, no pudo perseguir sus intereses científicos. Privado de laboratorio, y con pocos medios independientes, pasó sus últimos años en inactividad, muriendo en Brooklyn el 20 de abril de 1918.

Otras lecturas

La información biográfica sobre Braun se puede obtener de varias fuentes. El más extenso es el Diccionario de biografía científica, vol. II, Charles Gillispie, editor (1973). También es útil Quién es quién en la ciencia: desde la antigüedad hasta el presente, 1er. ed., editado por Allen G. Debus (1968). Hay Heathcote, Ganadores del Nobel de Física, 1901-1950 (1953), pero contiene poca información sobre la vida de Braun.

Fuentes adicionales

Kurylo, Friedrich, Ferdinand Braun, una vida del premio Nobel e inventor del osciloscopio de rayos catódicos, Cambridge, Mass.: MIT Press, 1981. □