Karl de fresco

El zoólogo austríaco Karl von Frisch (1886-1982) se destaca por sus estudios sobre el comportamiento de los insectos y la fisiología sensorial. Su descubrimiento más famoso fue que las abejas se comunican meneando el baile.

Karl von Frisch nació el 20 de noviembre de 1886 en Viena, hijo de un profesor universitario. Mostró un interés temprano por los animales, lo que su familia alentó. Su tío, Sigmund Exner, la principal autoridad en visión de insectos en ese momento, canalizó los primeros esfuerzos profesionales de Frisch en un estudio de la visión de las abejas.

Frisch estudió con Richard von Hertwig en la Universidad de Munich y recibió su doctorado en zoología en 1910. Al principio de su carrera comenzó a hacer importantes contribuciones al análisis del comportamiento animal. Se dice que todo científico exitoso tiene una pequeña cantidad de herramientas personales con las que saca los descubrimientos de la naturaleza, y Frisch tenía dos en las que alcanzó un gran dominio. La primera fue la explotación repetida del paso de las abejas del nido a las flores y viceversa, una secuencia compleja de eventos de comportamiento que, sin embargo, es fácil de manipular y monitorear. El segundo fue el método de entrenamiento, desarrollado por Ivan Pavlov, mediante el cual Frisch asoció los estímulos a estudiar con una recompensa posterior de comida. Los animales entrenados de esta manera responden bruscamente a estímulos extraños que de otra manera ignoran, revelando así en última instancia sus capacidades sensoriales.

Utilizando el método de entrenamiento, Frisch confundió a C. von Hess en su famoso debate sobre la visión del color en los insectos. Demostró la capacidad de los peces para oír y de los insectos para percibir la luz polarizada. A lo largo de los años, Frisch esbozó con gran detalle la fisiología sensorial de la abeja obrera. En 1945 hizo el asombroso descubrimiento de que los trabajadores de las abejas se comunican simbólicamente sobre la ubicación de las fuentes de alimentos, como los campos de flores. Lo logran en lo profundo de la colmena por medio de la "danza del meneo", en la que todo el cuerpo vibra mientras la abeja recorre patrones en forma de ocho en la superficie vertical del panal. La parte central de la figura, la "recta", proporciona la información; su ángulo con referencia a la vertical indica el ángulo que deben tomar las abejas seguidoras con referencia al sol cuando salen de la colmena; y su duración indica la duración del viaje. Este modo de comunicación es el más complejo jamás descubierto en animales invertebrados.

Frisch fue director del instituto zoológico en Munich desde 1925 hasta la Segunda Guerra Mundial y nuevamente desde 1950 hasta 1958. Recibió numerosos honores, incluido el Premio de la Fundación Balzan en 1963 y membresías extranjeras en la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos y la Royal Society of Londres. Él, junto con Konrad Lorenz y Nikolaas Tinbergern, compartió el premio Nobel de fisiología o medicina en 1973. En un artículo en Ciencia Con respecto al Premio Nobel, Frisch fue elogiado por enseñar al mundo que la naturaleza humana está "sujeta a los principios que moldean la biología, la adaptabilidad y la supervivencia de otros organismos".

Sobre su propio trabajo, Frisch escribió filosóficamente en Un biólogo recuerda, "El lego puede preguntarse por qué un biólogo se contenta con dedicar 50 años de su vida al estudio de las abejas y los pececillos sin siquiera dedicarse a la investigación de, digamos, elefantes, o al menos los piojos de los elefantes o las pulgas de los topos. La respuesta a esta pregunta debe ser que cada una de las especies del reino animal nos desafía con todos, o casi todos, los misterios de la vida ". Frisch murió el 12 de junio de 1982 en Munich, Alemania.

Otras lecturas

El mejor libro sobre la vida de Frisch es su autobiografía, Un biólogo recuerda (1962; traducción 1964). También revisó sus investigaciones sobre las abejas en dos obras bellamente escritas disponibles en traducción al inglés: el tratado definitivo, la danzaLenguaje y orientación de las abejas (1967), y una obra introductoria más breve, Abejas: su visión, sentidos químicos y lenguaje (1950). □