John pescando

John Fiske (1842-1901), filósofo e historiador estadounidense, fue el responsable de aplicar la teoría darwiniana de la evolución a los estudios filosóficos e históricos en los Estados Unidos.

Nacido como Edmund Fisk Green (luego cambió su nombre) el 30 de marzo de 1842, en Hartford, Connecticut, fue desde muy joven un gran aficionado a los libros. Su investigación de las teorías científicas actuales lo llevó a dudar de la validez del cristianismo ortodoxo. Entró en Harvard en 1860, pero se sintió decepcionado al encontrar el plan de estudios anticuado; disgustó a las autoridades universitarias con sus opiniones religiosas poco ortodoxas.

Después de graduarse, Fiske ingresó a la Facultad de Derecho de Harvard y aprobó su examen de abogado en 1864. Pronto pasó de la práctica de la abogacía a la escritura para resolver sus dificultades financieras. En 1869 obtuvo un puesto de profesor en Harvard y en 1872 se convirtió en asistente de biblioteca. Paralelamente también inició la carrera de conferencista público que continuaría hasta su muerte.

Esquemas de la filosofía cósmica (1874) reveló su premisa filosófica básica: las sociedades evolucionan como organismos biológicos y se pueden descubrir las leyes de su evolución, como las leyes darwinianas de la evolución biológica. Aunque Fiske nunca logró formular leyes de la historia, nunca dudó de su existencia.

En este punto, Fiske pasó de la filosofía al estudio de la historia. Al preparar una serie de conferencias sobre la historia de Estados Unidos en 1879, trató a Estados Unidos como el clímax de una evolución histórica hacia una república democrática libre. A partir de entonces, trabajó en el campo de la historia colonial y revolucionaria estadounidense. Su obra más conocida, El período crítico de la historia estadounidense (1888), trataba del período comprendido entre el fin de la Guerra Revolucionaria y la aprobación de la Constitución. Publicó varios libros durante la próxima década.

En la década de 1890, Fiske tenía una reputación considerable como conferencista, ya que sus puntos de vista religiosos previamente poco ortodoxos se suavizaron de modo que su público de clase media lo consideraba un reconciliador de la ciencia y el cristianismo. Sin embargo, su reputación académica declinó a medida que aumentaba su popularidad; los historiadores profesionales notaron la falta de investigación original en sus libros. Si bien su mente no era profunda, era amplia y tenía un genio para explicar con claridad las ideas de otros hombres.

Durante los últimos años de su vida, Fiske sufrió de mala salud, complicada por la obesidad. Murió el 4 de julio de 1901 en Gloucester, Mass.

Otras lecturas

Sin duda, el mejor libro sobre Fiske es Milton Berman, John Fiske: la evolución de un popularizador (1961). John Spencer Clark, La vida y las cartas de John Fiske (2 vols., 1917), no es tan crítico o juicioso pero incluye selecciones sustanciales de la correspondencia de Fiske. Ensayo de Jennings B. Sanders sobre Fiske en William T. Hutchinson, ed., Los ensayos de Marcus W. Jernegan en historiografía estadounidense (1937), coloca a Fiske en el desarrollo de la escritura histórica estadounidense. □