John Kenneth Galbraith

John Kenneth Galbraith fue economista institucional, profesor de Harvard, asesor de presidentes, burócrata, embajador en India, narrador, ingenio cáustico y hombre de letras. Sus conceptos de poder compensatorio, la sociedad opulenta, la sabiduría convencional, la creación de deseos y la tecnoestructura del estado industrial se han convertido en parte de la lengua vernácula moderna y la batalla por las metáforas controladoras de la economía y la política. Nacido en una granja en el sur de Ontario, Canadá, asistió al Ontario Agricultural College y se graduó en 1931. Su familia y antecedentes comunitarios se detallan en sus memorias, El escocés (1964). El deseo de comprender las causas de la Gran Depresión lo llevó a buscar un doctorado en economía agrícola en la Universidad de California, Berkeley, donde se graduó en 1934. La influencia de economistas de la era progresista como Richard Ely (1854-1943), John R. Commons (1862-1945) y Thorstein Veblen (1857-1929) estaba en evidencia y creó una atmósfera que aceptaba las iniciativas del New Deal del presidente Franklin D. Roosevelt (1882-1945).

El primer trabajo de Galbraith involucró la investigación en economía agrícola bajo la tutela del profesor de Harvard John D. Black (1883-1960), quien estaba bien conectado en Washington, DC. Antes de comenzar, Galbraith se desempeñó como pasante de verano en la Administración de Ajuste Agrícola. Allí aprendió el papel del poder en la economía cuando fue testigo de cómo los congresistas del sur detuvieron el pago de subsidios agrícolas a los agricultores arrendatarios (en su mayoría negros). Durante la Segunda Guerra Mundial (1939-1945), Galbraith fue puesto a cargo del control de precios y el racionamiento en la Oficina de Administración de Precios. La presión política de las empresas fue intensa, las acusaciones de comunismo volaron y Galbraith fue despedido en 1943.

La escritura y el análisis de Galbraith llevaron a una temporada en Fortune revista de 1943 a 1948. Durante este tiempo, también participó en el Strategic Bombing Survey para evaluar el papel del poder aéreo en ganar la guerra. La encuesta concluyó que los bombardeos estratégicos desempeñaron un papel menor y que las tropas terrestres eran esenciales tanto en Alemania como en Japón. Galbraith objetó más tarde lo que llamó “keynesianismo militar”: estimular la economía a través del gasto militar a expensas de los programas sociales.

Tras su controvertido regreso a Harvard, Galbraith escribió Capitalismo americano (1952), en el que argumentó que una economía privada descentralizada sobresalía en producción e innovación. Además, mantuvo que la concentración y la grandeza eran inevitables. Contrarrestar el poder de los compradores, los sindicatos y el gobierno sería más eficaz para controlar el poder del vendedor que el antimonopolio tradicional.

En su superventas Sociedad opulenta (1958), Galbraith observó que las economías ricas ya no estaban caracterizadas por la escasez. De hecho, las corporaciones se mantuvieron creando demanda, en lugar de simplemente responder a ella, como decía la "sabiduría convencional", produciendo lo que él llamó el "efecto de dependencia". Observó un “desequilibrio social” entre abundantes bienes de consumo privado y bienes públicos inadecuados, como educación, aire y agua limpios y transporte. Su descripción de "la familia que toma su coche malva y cereza, con aire acondicionado, dirección asistida y frenos eléctricos para un recorrido, pasa por ciudades que están mal pavimentadas, horribles por la basura, edificios arruinados, vallas publicitarias y postes" ( 1958, págs. 199-200) se ha convertido en una leyenda y todavía se aplica hoy.

El nuevo estado industrial (1967) describe corporaciones gigantes que son dirigidas y planificadas por una tecnoestructura burocrática contratada en lugar de propietarios y que luchan por la supervivencia y la independencia en lugar de maximizar las ganancias. La publicidad, la gestión de la información y el acceso al gobierno son activos clave. La economía no puede entenderse sin prestar atención al uso del poder tanto en la política como en los negocios. Robert M. Solow refutó el argumento de Galbraith de que las corporaciones gigantes controlaban la economía (1967). Pero, después de décadas posteriores de fusiones, las preocupaciones de Galbraith parecen justificadas. Solow también se opuso a la "secuencia revisada" de consumo de Galbraith (creación de deseos en lugar de solo cumplimiento previo de deseos) al afirmar que la publicidad solo sirve para cancelar otra publicidad. Las preocupaciones de Galbraith tomaron la etiqueta de "sociólogo" de Milton Friedman (1912-2006), y junto con el argumento de Galbraith de que la planificación pública debe equilibrar la planificación privada de la tecnoestructura corporativa, la etiqueta de "socialista".

Galbraith cuestionó el culto monoteísta del producto interno bruto como prueba de una buena sociedad y se preguntó si la misma energía (y la disciplina de la economía misma) podría estar mejor dirigida hacia la armonía social, el disfrute estético y el ocio. Galbraith siguió siendo crítico social hasta su muerte en 2006.