Jan van Helmont

Médico y químico flamenco 1579-1644

El renombrado médico y químico Jan van Helmont nació en la nobleza flamenca en 1579. Recibió su título de médico a la edad de veinte años, luego procedió a revolucionar el campo de la nutrición vegetal. Como joven estudiante universitario primero en Bélgica, luego en Suiza, Francia e Inglaterra, van Helmont rechazó abiertamente el misticismo y la superstición prevalecientes en la academia en ese momento, siendo especialmente escéptico de la magia natural y las curas magnéticas.

En todos sus intentos por comprender "las pequeñas cosas" que en ese momento se trataban con "magia" y magnetismo y que hoy se estudian con microscopios, van Helmont se basó en los principios del equilibrio, la experimentación y la cuantificación. Van Helmont aplicó el análisis químico al humo, que produjo quemando una variedad de sólidos y fluidos. Observó que los vapores que se formaban cuando se quemaban sólidos eran muy diferentes de "solo aire"; estos vapores tenían propiedades distintas y únicas según el sólido del que se habían derivado.

Van Helmont llamó a esta clase de vapores con el término "gas". Se refirió al gas como "salvaje", afirmando que este nuevo tipo de sustancia "no puede ser contenido por los vasos ni reducido a un cuerpo visible". Van Helmont describió e identificó una variedad de gases y, por lo tanto, se le acredita como el "descubridor" del gas.

El deseo de Van Helmont de comprender la composición del agua motivó inicialmente sus experimentos sobre nutrición vegetal. Fue el primero en usar un cuantitativo —E ingenioso— enfoque experimental para demostrar que las plantas obtienen nutrición de los químicos en el agua. Van Helmont plantó una planta de sauce joven en un contenedor. El brote de sauce pesaba 5 libras y el recipiente (incluida la tierra) tenía un peso seco de 200 libras. Durante cinco años, van Helmont cuidó su planta de sauce con mucho cuidado, regando con la frecuencia necesaria. Una vez transcurridos esos cinco años, van Helmont sopesó el rodaje. Había pasado de 5 libras a 169 libras. Mientras tanto, el peso seco del suelo había disminuido en solo 2 onzas. Como concluyó van Helmont: "Por lo tanto, 164 libras de madera, corteza y raíz han surgido solo del agua". Van Helmont demostró así que la principal fuente de nutrición de las plantas no era el suelo, contrarrestando así una creencia muy extendida entre sus contemporáneos.

Irónicamente, van Helmont, aunque estaba extremadamente interesado en el aire, pasó por alto el papel que desempeña el aire en la nutrición de las plantas. Tenía la idea correcta, pero llegó a la conclusión equivocada. Ahora se sabe que las plantas necesitan obtener nutrientes del agua y el aire para que se produzca la fijación de carbono.

El pensamiento radical de Van Helmont eventualmente lo llevaría a tener problemas con el gobierno español y la iglesia católica. En 1625, la Inquisición General de España condenó un tratado que había publicado en 1621, citando a van Helmont por 157 cargos de herejía, descaro y arrogancia, así como por asociación con la doctrina luterana. Estuvo bajo arresto domiciliario durante años y, quizás debido a esta experiencia, publicó poco de su trabajo. Cuando moría en 1644, le pidió a su hijo que editara y publicara sus obras.