James Cook

James Cook se convirtió en uno de los navegantes y cartógrafos británicos más famosos del siglo XVIII. Cook nació en una familia de agricultores en el norte de Yorkshire. A los trece años, el padre de Cook lo envió como aprendiz con un comerciante local. Según la mitología, el joven cocinero pasaba la mayor parte de su tiempo mirando al mar por el escaparate de la tienda. Sea cierto o no, el comerciante declaró que Cook no era apto para esa profesión. Luego se convirtió en aprendiz en la marina mercante, donde aprendió navegación y astronomía.

Mientras Gran Bretaña se preparaba para la guerra con Francia, Cook se unió a la Royal Navy en 1755. Durante la Guerra de Francia e India (1755-1763), el joven marinero se ganó una reputación por su precisión en la cartografía. En 1759, Cook inspeccionó y pilotó la flota británica a través del río San Lorenzo. Durante la batalla crítica sobre Quebec, las llanuras de Abraham, el comandante británico dependió de los mapas de Cook del río San Lorenzo para diseñar su estrategia ganadora.

Después de la guerra, Cook se embarcó en una misión a menudo peligrosa para trazar un mapa de la costa irregular de Terranova. Los elementos traicioneros y desconocidos de la costa de Terranova desafiaron tanto la habilidad marinera como la cartográfica de Cook. En 1767, sin embargo, produjo un mapa notablemente preciso del territorio recién adquirido de Gran Bretaña. La misión de cartografía de Terranova atrajo la atención de Cook al Almirantazgo británico y a la Royal Society for the Improvement of Natural Society.

Entre 1768 y 1779, Cook realizó tres extensas misiones de navegación a través del Océano Pacífico. El Almirantazgo británico esperaba que la expedición localizara y cartografiara el continente australiano. Durante su primer viaje, Cook, al mando del HMS Esforzarse, se convirtió en el segundo europeo conocido en aterrizar en Nueva Zelanda y el primer europeo en explorar y trazar la costa este de Australia. Un grupo de habitantes aborígenes intentó evitar que los intrusos aterrizaran mientras el barco británico echaba anclas en Botany Bay. Los marineros británicos utilizaron sus armas para obligar a los guerreros a retirarse, lo que hizo que el primer encuentro entre europeos y aborígenes fuera hostil. Mientras Cook navegaba más al norte a lo largo de la costa, su barco chocó contra la Gran Barrera de Coral. Su tripulación necesitó pasar varias semanas reparando la embarcación. Durante este tiempo, Cook estableció relaciones bastante cordiales con los grupos indígenas circundantes. Después de publicar las revistas de su primer viaje (1768-1771), ganó cierto nivel de notoriedad en Gran Bretaña.

Solo dos meses después de su primera misión, Cook partió para su segundo viaje importante (1772-1775). Pilotó el HMS resolución de problemas y circunnavegó el globo a lo largo de una latitud sur. Trazó mapas de Georgia del Sur, Isla de Pascua, Vanuatu y muchas otras islas. Este viaje resultó en encuentros más tensos con las poblaciones indígenas. Algunos de los hombres de Cook perdieron la vida en escaramuzas con las poblaciones maoríes de Nueva Zelanda.

Durante la última gran expedición de Cook (1776-1779), se convirtió en el primer europeo en visitar las islas hawaianas. Cook inicialmente llamó a estas islas del Pacífico las Islas Sandwich en honor a su benefactor, el cuarto conde de Sandwich. Los habitantes de la Polinesia, que estaban celebrando un importante ritual religioso, saludaron a Cook con gran reverencia durante su primer encuentro. Esta buena voluntad, sin embargo, no duró. En el segundo viaje de Cook a Hawai, sus hombres entablaron una sangrienta batalla después de que la población local robara uno de sus barcos más pequeños. Durante el conflicto, los habitantes apuñalaron y apalearon a Cook hasta matarlo.

El nombre de Cook todavía tiene una gran vigencia y se pueden encontrar muchos monumentos en su honor en todo el mundo. También tiene varias universidades y otras instalaciones educativas nombradas en su honor.