Ibn al-haytham

El físico, astrónomo y matemático árabe al-Hasan ibn al-Haytham (ca. 966-1039), o Alhazen, estableció la teoría de la visión que prevaleció hasta el siglo XVII. También defendió una teoría de la realidad física de los modelos planetarios de Ptolomeo.

Al-Hasan nació en Basora, en el sur de Irak, donde debe haber recibido toda su educación. Obtuvo suficiente fama por su conocimiento de la física en su juventud que fue llamado a Egipto por el gobernante fatimí al-Hakim para intentar regular el flujo del Nilo. Al fracasar en este esfuerzo, fue deshonrado y se estableció como un copista de manuscritos matemáticos; Todavía existe en Estambul un manuscrito de la versión de Banu Musa de Apolonio Cónicas copiado por él en 1024. Continuó practicando el arte de escribas en El Cairo durante el resto de su vida.

Sin embargo, no dejó de proseguir sus estudios científicos y publicó un gran número de trabajos muy originales. Realizó dos catálogos de su propia obra, que conserva Ibn abi Usaybia. El primero de ellos, compilado en 1027, comprende 25 libros de matemáticas y 44 de física y metafísica, incluidos Sobre la estructura del mundo. El segundo catálogo complementario se completó en 1028.

Trabajar en astronomía

El interés principal de al-Hasan era la explicación de los fenómenos mediante hipótesis tanto matemáticas como físicas. Su interés por la astronomía fue motivado por la discrepancia entre el modelo aristotélico físico y mecanicista de las esferas celestes y el modelo matemático ptolemaico. Sobre la estructura del mundo, de la cual solo se ha publicado la traducción latina, describe el mundo sublunar aristotélico de cuatro elementos y las esferas celestes ptolemaicas en toda su complejidad (su único cambio es aceptar la teoría de que el apogeo solar es fijo con respecto a las estrellas fijas) como si fueran materiales. Inserta una discusión sobre la percepción de los eclipses lunares y solares basada en la suposición de que la luna y el sol son cuerpos físicos sólidos.

Este problema al-Hasan retoma en A la luz de la luna, en el que refuta la antigua teoría de que la luna refleja la luz del sol como un espejo. Más bien, cree que la luna es un cuerpo que se ilumina a sí mismo porque cada punto de su superficie emite rayos de luz en todas direcciones, mientras que cada punto de la superficie de un espejo refleja un rayo de luz de una sola fuente (aquí el sol) en una sola. dirección. Sin embargo, cree además que el ojo recibe dos impresiones principales en el acto de la visión: luz y color. Por lo tanto, concluye que solo algún efecto físico de los rayos de luz del sol sobre la luna hace que el color de esta última (y por lo tanto su luz) sea visible. Esta explicación abre la posibilidad de reconciliar a Aristóteles y Ptolomeo, pues el elemento que constituye los cuerpos celestes se ve ahora, aunque cualitativamente inmutable como insistía Aristóteles, pero sujeto a algún cambio cuantitativo que hace visible su luz cuando son golpeados por la luz del sol.

Trabajar en óptica

Los mayores logros científicos de Al-Hasan se dieron en el campo de la óptica. En la discusión sobre la naturaleza de la visión al comienzo de Óptica, él argumenta que la luz afecta físicamente al ojo, citando el dolor experimentado al mirar directamente al Sol y la imagen residual experimentada al mirar el fuego y luego mirar hacia un lugar débilmente iluminado. A partir de esto, sostiene que la suposición de la emisión de rayos visuales desde el ojo utilizado por los ópticos matemáticos, aunque conveniente para su análisis geométrico, debe ser físicamente incorrecta. Los rayos de luz proceden más bien del objeto visible al ojo y siempre van acompañados de color.

Estos rayos mixtos de luz y color se emiten en todas direcciones desde un objeto visible, ya sea autoiluminado o un cuerpo iluminado no transparente. Se perciben cuando el objeto se encuentra en el campo visual del ojo, cada punto de la superficie del objeto visible emite un rayo perpendicular a la superficie frontal del "humor glacial" (o "lente cristalino"); los rayos no perpendiculares no son percibidos por el ojo. El ojo recibe físicamente solo los rayos de luz y color, pero la mente interpreta los patrones producidos en el humor glacial como ciertas formas a ciertas distancias. Esta teoría de la visión, después de que el libro de al-Hasan fuera traducido al latín a finales del siglo XII o principios del XIII, se convirtió en la base de todas las discusiones sobre la óptica en Occidente hasta el siglo XVII.

En la última parte de Óptica y en varias otras obras, al-Hasan investiga problemas de reflejos de varios tipos de espejos. Su famosa solución es el "problema de al-Hasan", que encontró al examinar espejos cóncavos esféricos: dados dos puntos A y B en el plano de un círculo con centro O y radio R, encuentra el punto M en la circunferencia del círculo donde un rayo de luz emitido desde A debe reflejarse para que pase B. Esto conduce a una ecuación bicuadrática que al-Hasan resuelve geométricamente mediante la intersección de una hipérbole equilátera con un círculo.

Su influencia

Al-Hasan, a quien se ha llamado, con cierta exageración, el fundador de la física moderna, parece ciertamente haber sido el mayor estudioso musulmán de la teoría física, con la posible excepción del menos conocido Qutb al-Din al-Shirazi. No está justificado ser demasiado enfático sobre su originalidad hasta que se sepa más sobre sus predecesores. Sin embargo, sus contribuciones a la ciencia fueron uniformemente del más alto nivel.

Otras lecturas

El mejor libro sobre al-Hasan está en alemán: Matthias Schramm, Ibn al-Haythams Weg zur Physik (1963). Los trabajos de antecedentes académicos en inglés son Charles Singer, ed., Estudios de Historia y Método de la Ciencia, vol. 2 (1921); AC Crombie, Ciencia medieval y moderna, vol. 1: La ciencia en la Edad Media: Siglos V-XIII (1959; publicado originalmente como Agustín a Galileo: Historia de la ciencia, 400-1650 d.C. 1952); y Seyyed Hossein Nasr, Ciencia y civilización, en el Islam (1968). George Sarton, Introducción a la Historia de la Ciencia, vol. 1: De Homero a Omar Khayyam (1927), incluye un estudio del estado de la ciencia en el siglo XI. □