Henry Ward Beecher

Predicador

Infancia difícil. Henry Ward Beecher superó varios obstáculos en su vida temprana para convertirse en uno de los predicadores más conocidos de la historia de Estados Unidos. Le iba miserablemente en la escuela y tartamudeaba, una señal desfavorable en alguien cuyo padre quería que se uniera al ministerio. (Su padre era el famoso ministro conservador Congregacionalista Lyman Beecher). Sin embargo, después de recibir una licenciatura de Amherst College, recibió un título en teología del Seminario Teológico Lane de su padre en Cincinnati. Luego obtuvo una licencia para predicar del presbiterio de Cincinnati en 1837, donde desarrolló un estilo de predicación tan popular que pronto atrajo ofertas de iglesias prestigiosas.

Hogar permanente. Brooklyn estaba ganando reputación como una "ciudad de iglesias". La gente compró lotes, erigió piedras rojizas y creó las instituciones que apoyaban la vida familiar nuclear de la clase media. Dos de estas personas eran Henry C. Bowen y John T. Howard, editores de periódicos republicanos y demócratas, respectivamente. Ayudaron a organizar la Iglesia de Plymouth y contrataron a Beecher, con la esperanza de que preservara las tradiciones congregacionales ortodoxas de su juventud y atrajera a muchos miembros nuevos de la iglesia. Beecher asumió sus funciones el 10 de octubre de 1847 y, durante un tiempo, superó las expectativas de todos. Los domingos por la mañana, los habitantes de Manhattan abordaron ferries a Brooklyn, y en la iglesia de Plymouth entraron en un escenario teatral, con tres mil asientos en la planta baja y en el balcón dispuestos en semicírculo. El punto focal no era un púlpito sino un sillón ubicado en un escenario. La congregación se unió a los entusiastas himnos, acompañados de un órgano, disfrutaron de las flores que decoraban la iglesia y vieron cómo Beecher se dirigía a su audiencia de manera informal desde su sillón o caminaba por el escenario. El contenido de la predicación de Beecher era aún más novedoso.

Nueva seguridad de salvación. Beecher estuvo de acuerdo con sus antepasados ​​calvinistas en que Dios les había dado las Escrituras y las instituciones sociales para enseñar a los pecadores el camino correcto y controlarlos. Sin embargo, no todo el mundo tenía que verse agobiado por tales limitaciones. Al vivir una vida virtuosa, uno adquirió buenos hábitos de trabajo que a su vez le dieron éxito material. Beecher les dijo a sus feligreses que deberían trabajar para ser personas de cultura y refinamiento, sensibles a la amable guía que Dios les ofrecía a través de las bellezas de la naturaleza y las oportunidades que les brindaba la riqueza. Deben esforzarse por ser buenos, no por un sentido del deber hacia Dios, sino porque estaban tan llenos de amor que no harían mal voluntariamente.

Escándalo. El 21 de junio de 1874, Theodore Tilton publicó una carta acusando a Beecher de seducir a la esposa de Tilton, Elizabeth. La demanda de divorcio de Tilton contra su esposa, y una investigación congregacionalista sobre las actividades de Beecher, revelaron que la popularidad de Beecher entre su rebaño oscurecía los juicios más duros de los asociados cercanos. Bowen le había pedido a Beecher que escribiera para los periódicos que publicaba, pero el ministro llegó tan tarde con sus ensayos que el editor contrató a Tilton para que fuera su editor y escritor fantasma. La carrera de Tilton había despegado desde allí, y pronto estuvo en el circuito de conferencias, lo que le dio a Beecher la oportunidad de visitar a la esposa de su ayudante. El caso contra Beecher se veía mal. Sin embargo, la Sra. Beecher se puso del lado de su esposo y Elizabeth Tilton asumió la culpa del asunto. El tribunal otorgó a Tilton el divorcio de su esposa sin exigirle que pagara su pensión alimenticia, y la investigación congregacionalista terminó con un voto de que Beecher era inocente de los cargos en su contra.

Eventos actuales. Beecher se mantuvo perfectamente en sintonía con las tendencias históricas. Como muchas personas en estados no esclavos, se opuso a la Ley de Esclavos Fugitivos de 1850. Cuando Kansas se abrió para un asentamiento, aconsejó a los que se oponían a la esclavitud que la reclamaran por la libertad, por la fuerza si era necesario. Se opuso a la abolición inmediata, pero una vez que comenzó la Guerra Civil, instó al presidente Abraham Lincoln a emancipar a los esclavos. Fue uno de los primeros en abogar por medidas de reconstrucción indulgentes y un rápido retorno al gobierno estatal en el sur. Beecher apoyó los derechos de voto de los negros pero no la igualdad social, y los derechos de voto de las mujeres, pero no el radicalismo de Elizabeth Cady Stanton y Susan B. Anthony. El trabajo de Charles Darwin intrigó al predicador, quien aplicó las teorías del científico británico a la economía. Beecher continuó predicando casi hasta el final de su vida, apareciendo en su plataforma por última vez el 27 de febrero de 1887; nueve días después murió de una hemorragia cerebral.