Heinrich Melchior Muehlenberg

Padre de la iglesia luterana americana

Impacto. El lema de Henry Melchior Muhlenberg, "La implantación" (“Plantemos la Iglesia”), resume la meta del hombre y sus logros. Casi sin ayuda de nadie, se unió a las iglesias luteranas dispersas y sin rumbo y las forjó en una denominación estadounidense que podría servir efectivamente a la avalancha de inmigrantes alemanes en la última parte del siglo XVIII. La mayoría está de acuerdo en que "la historia de la Iglesia Luterana en América desde su desembarco en 1742 hasta su muerte ... es apenas más que su biografía".

Inicios pietistas. Muhlenberg nació el 6 de septiembre de 1711 en Hannover en la piadosa familia de un zapatero que trabajaba en la iglesia luterana local. Asistió a una escuela clásica y recibió una sólida base en latín. Después de la muerte de su padre, un ministro local le enseñó a tocar el órgano, lo que inició un amor por la música de por vida. Amigos de la familia bien conectados, reconociendo su talento, lo enviaron a la Universidad de Göttingen y luego a Halle, la gran ciudadela del pietismo alemán. En Halle continuó sus estudios de idiomas y música, ayudó a fundar un orfanato y enseñó. Fue ordenado sacerdote en 1735 y se instaló en una iglesia cerca de la finca del conde Nikolaus von Zinzendorf. Sus antiguos instructores en Halle lo convencieron de que su vocación estaba en Estados Unidos. Tres congregaciones luteranas desamparadas en Pensilvania, sin iglesias ni pastores, habían pedido ayuda a Halle; Muhlenberg iba a ser su respuesta.

Una llegada tormentosa. El viaje por mar a Charleston en 1742, donde Muhlenberg visitó a los luteranos de Salsburger y continuó hasta Filadelfia, tuvo lugar en medio de una tormenta atlántica tras otra. Una tormenta diferente lo esperaba en Pensilvania. Su congregación de Filadelfia se había dividido, y algunos se unieron al recién llegado, el Conde von Zinzendorf, que era luterano pero defendía creencias que también eran moravas. Mientras tanto, algunos se unieron a su otra congregación en Providence, que ahora estaba dirigida por el reverendo Valentine Kraft, quien había sido relevado de sus oficinas en la iglesia en Alemania. La tercera congregación disfrutó de las atenciones de un charlatán alcohólico conocido sólo como "Schmed". En lugar de enfrentarse a estos usurpadores directamente, Muhlenberg confió en su autoridad superior, ya que había sido enviado por el rey de Inglaterra (gobernante de Hannover también) y era el misionero oficial de Halle para cumplir con una solicitud adecuada. Muhlenberg presentó sus credenciales a los seguidores de Kraft y Schmed y asumió la autoridad sobre estas congregaciones, luego de una serie de maniobras astutas que desplazaron a sus antiguos líderes. Zinzendorf fue un adversario más difícil. Fue un hombre de estatura social y religiosa que llevó una vida intachable de piedad y autosacrificio y fue un ministro luterano ordenado. Su objetivo de unir a cristianos de todas las denominaciones bajo el paraguas ecuménico de Moravia, sin embargo, era un anatema para Muhlenberg, cuya lealtad era a la Iglesia luterana tradicional. Sin embargo, incluso el poderoso Zinzendorf tuvo que echarse atrás en deferencia a las credenciales de Muhlenberg y su licencia oficial para la congregación de Filadelfia.

Pastor persistente. Con increíble tacto, paciente firmeza, poder espiritual y viajes infatigables, Muhlenberg fundó nuevas iglesias y reunió a antiguas congregaciones. Para librar a la iglesia de ministros falsos y escandalosos, mantuvo una correspondencia constante con sus patrocinadores y los padres de Halle, fijando su atención en las colonias. Atrajo a una corriente de ministros devotos y bien entrenados hacia quienes las congregaciones gravitaban naturalmente. Predicó amplia y constantemente, en alemán, inglés, holandés y latín, según lo dictaba la ocasión, y rápidamente adaptó el contenido y el estilo de su predicación a las preferencias de su público. Evitó todas las controversias públicas que pudieran alejar a algunos, centrándose en cambio en la ortodoxia, que era el denominador común de todas las facciones. Él catequizó a las congregaciones que no asistían a la iglesia, reuniendo a las congregaciones para erigir o ampliar los edificios de la iglesia para el culto regular. No perjudicó su posición que, en 1745, se casara con la piadosa hija de Conrad Weiser, el comisionado de Asuntos Indígenas de Pensilvania. Tuvieron once hijos, todos los cuales sobrevivieron para ocupar puestos destacados.

El Éxito. El lema de Muhlenberg se hizo realidad en 1748 cuando seis pastores suecos y alemanes y veinticuatro delegados laicos se reunieron en Filadelfia para formar el Ministerium de Pensilvania. Guiado por Muhlenberg, delineó una organización sinodal y preparó un libro de oración común que duró hasta el siglo XIX. Por supuesto, hubo disputas en las que Muhlenberg, como "supervisor" de las congregaciones unidas, medió con sorprendente éxito. En 1760 se unió a un amigo cercano, el preboste sueco Karl Wrangel, para reorganizar el Ministerium, redactar constituciones escritas para las iglesias y sentar las bases para la cooperación continua entre estas dos iglesias nacionales.

Conclusión del servicio. Muhlenberg siguió siendo un leal súbdito hannoveriano del rey Jorge III hasta la Declaración de Independencia y vio a sus hijos luchar por la causa estadounidense. Murió el 7 de octubre de 1787, el mismo año en que las Iglesias Reformadas Luterana y Alemana unieron sus fuerzas para fundar Franklin College en Pensilvania con su hijo el Reverendo Henry Ernest Muhlenberg como presidente.