Harvey samuel piedra de fuego

Harvey Samuel Firestone (1868-1938) fue un inventor e innovador, así como un astuto hombre de negocios. La empresa que fundó en 1900 ha sido una de las más grandes de su industria, sobreviviendo a dos guerras mundiales y la Gran Depresión. Firestone impulsó personalmente muchas de las innovaciones de la industria, incluida la integración vertical de la producción de caucho en la fabricación de neumáticos y las estrategias de venta minorista de productos.

Harvey Firestone nació el 20 de diciembre de 1838 en Columbiana, Ohio. Sus padres, Benjamin Firestone y Catharine Flickinger, eran agricultores de una familia alsaciana que residía en Ohio desde 1807. El joven Firestone fue educado en una escuela de una sola habitación. Poco común en las familias pioneras, Firestone se graduó de la escuela secundaria y completó un curso universitario de negocios en Cleveland antes de trabajar como contable y vendedor. Su carrera de toda la vida en transporte y neumáticos comenzó con un trabajo en Columbiana Buggy Company, donde trabajó para su tío, Clinton Firestone.

Las habilidades comerciales de Firestone le valieron responsabilidades distritales y, en 1892, estaba a cargo del distrito de Michigan. La empresa de buggies quebró en 1896, y Firestone decidió que el futuro estaba en ruedas en lugar de carruajes. Con la ayuda y la inversión de un amigo, Firestone estableció una empresa de ruedas de goma en Chicago en 1896. Vendió la empresa en 1899 y se embolsó 40,000 dólares. Tomando este dinero y una patente para unir neumáticos de caucho a las ruedas, Firestone se mudó a Akron, Ohio, entonces el centro de fabricación de neumáticos de caucho. Con $ 10,000 de su propio efectivo y su patente, estableció Firestone Tire and Rubber Company, conservando el 50 por ciento de la propiedad de la compañía.

Durante los primeros años, Firestone hizo que otros fabricaran sus neumáticos, y a la empresa no le fue bien. En 1903 la empresa comenzó a fabricar su propio producto y mejoró su rendimiento. Firestone decidió satisfacer las necesidades de la incipiente industria automotriz y comenzó a producir un neumático para automóviles. En 1906, Henry Ford (1863-1947) hizo un gran pedido de neumáticos para sus nuevos automóviles, y Ford y Firestone establecieron una sólida relación personal y comercial que duraría muchos años.

Las innovaciones de Firestone incluyeron la "llanta desmontable" de 1907, que permitió que la rueda y el neumático se desmontaran juntos. Nació la llanta de refacción. Firestone promocionó sus neumáticos a través del apoyo a la industria de las carreras, respaldando su producto con la creciente popularidad del nuevo deporte. En 1913, las ventas de Firestone Tire and Rubber Company superaron los $ 15 millones y se unió a las filas de los "Cinco Grandes" de la industria de neumáticos, junto con Goodyear, Goodrich, US Rubber y Fisk.

Después de la Primera Guerra Mundial (1914-1918), la depresión de 1920-1921 golpeó duramente a Firestone Tire y Rubber. La empresa tenía una deuda de 43 millones de dólares, y la respuesta de Firestone fue recortar los precios para aumentar las ventas, mientras que recortaba los salarios para reducir los costos. La disminución de los salarios fue, por supuesto, impopular, pero Firestone aún pudo detener la sindicalización hasta la década de 1930. En 1924, la deuda se pagó y la empresa de Firestone volvió a estar en buena forma financiera.

Firestone promovió el uso de camiones motorizados, la construcción del sistema de carreteras estadounidense y la eliminación de los pasos a nivel del ferrocarril. En 1923 introdujo el neumático de globo, que pronto se convirtió en el estándar para vehículos de motor. De 1922 a 1924 el precio del caucho se convirtió en un problema crítico para las industrias del neumático y del automóvil. Gran Bretaña controlaba la mayor parte del suministro de caucho del mundo a través de las Colonias de la Corona y trató de restringir la producción de caucho para hacer subir los precios. Para combatir el problema, Firestone y Henry Ford trabajaron juntos para desarrollar plantaciones de caucho en la nación africana de Liberia.

Los esfuerzos de Firestone en Liberia ayudaron a romper el cartel del caucho. También lo convirtió en un actor importante en la economía de la nación africana. Firestone hizo mejoras en el puerto de Monrovia, prestó al gobierno liberiano millones de dólares y construyó cuartos para sus trabajadores que incluían servicios sanitarios. A pesar de sus esfuerzos allí, se hicieron acusaciones de tráfico de esclavos y explotación de trabajadores contra Firestone y su operación en Liberia. Al final de la controversia, una investigación de la Liga de Naciones de 1930 exoneró a Firestone y su política laboral.

Otra de las innovaciones que Firestone aportó a la industria de las llantas y el caucho fue la "tienda de servicio principal integral", que diseñó para proporcionar llantas, gasolina, aceite, baterías y servicio de frenos a través de una única salida. El plan de Firestone, que se puso en marcha por primera vez en 1928, era construir estos establecimientos en todo el país. Finalmente, las tiendas incluyeron autopartes y brindaron aún más servicios.

Gracias a una sólida gestión empresarial, Firestone Tire and Rubber Company superó la Gran Depresión (1929-1939) sin suspender el pago de dividendos. Firestone incluso logró expandir sus operaciones durante la década de 1930, y para 1937, su empresa tenía una cuarta parte del mercado de neumáticos en los Estados Unidos y mostraba más de $ 9 millones en ganancias sobre ventas de más de $ 156.8 millones. Firestone Tire and Rubber Company tenía doce fábricas en los Estados Unidos y cinco en el extranjero que fabricaban productos de caucho, acero y textiles. Firestone dimitió como presidente de su empresa en 1932, pero siguió siendo presidente de la junta hasta su muerte en 1938.

Harvey Firestone participó activamente en la política republicana y en la Iglesia Episcopal. Se desempeñó como presidente de la Federación de Iglesias de Ohio. Se casó con Idabelle Smith en 1895 y tuvieron cinco hijos: Harvey S. Jr., Russell Allen, Leonard Kimball, Raymond Christian y Roger Stanley. Todos los hijos de Firestone estaban activos en su negocio. Harvey Firestone murió el 7 de febrero de 1938 en Miami Beach, Florida.