Ellsworth Huntington

Ellsworth Huntington (1876-1947), geógrafo estadounidense, fue el exponente más notable del ambientalismo en el mundo de habla inglesa en el siglo XX, sólo rivalizado por el geógrafo australiano Thomas Griffith Taylor. Con formación como geólogo, Huntington tomó un puesto en 1897 en una pequeña universidad en Turquía; después de dos años en Harvard, 1901-1903, fue agregado a la expedición Pumpelly para exploraciones geográficas y arqueológicas en Turquestán e Irán. Esta experiencia, y otros viajes por la India, el Tíbet y Siberia, inspiraron su primera obra importante, El pulso de Asia (1907), en el que destacó el papel del cambio climático, especialmente la desecación, en el inicio de reacciones en cadena de movimientos nómadas que culminaron en trastornos como las invasiones mongoles, mogol y manchú. Desde 1907 hasta su muerte, Huntington estuvo asociado con la Universidad de Yale; viajó extensamente en todos los continentes excepto la Antártida.

Aunque Huntington es mejor conocido por su énfasis en el factor climático en la causalidad histórica, de ninguna manera descuidó otros factores, incluidos los culturales. En particular, le dio un peso considerable a la herencia, a la migración selectiva y la supervivencia, y a la persistencia de rasgos a través de la endogamia: el último, de hecho, es el tema de la El carácter de las razas (1924). Como miembro, y en algún momento presidente, de la Eugenics Society, Huntington tenía un gran interés en la biología, reflejado en Temporada de nacimiento (1938). Sin embargo, estos aspectos de su trabajo no deben ser exagerados, ya que atribuyó la formación de atributos y aptitudes grupales principalmente a factores ambientales, especialmente al clima.

Las consideraciones sobre el clima informan todo el trabajo de Huntington, pero quizás se muestran más formalmente en Civilización y clima (1915). Aquí siguió ideas más antiguas de un cambio progresivo de la civilización desde los orígenes en los entornos fluviales afroasiáticos hasta los climas más fríos y variados del noroeste de Europa, y en cierto sentido buscó afianzar esta línea de argumentación por parte de los famosos, o notorios , mapas que comparan las regiones climáticamente óptimas para la energía humana con las de la alta civilización. Estos mapas muestran un alto grado de correlación entre el clima propicio para la energía y la civilización: el centro-norte de Europa, los Estados Unidos y el sureste de Australia tienen la clasificación más alta en ambos mapas.

Es evidente que los criterios de Huntington al hacer sus mapas fueron muy subjetivos: para un hombre que tenía tanto conocimiento de Asia, era extremadamente eurocéntrico. Aunque, sin duda, el propio Huntington no afirmó que el mapa de la eficiencia climática indicara la "causa de la civilización", su aceptación acrítica del activismo indiferenciado como criterio de civilización abrió el camino a tales malas interpretaciones. Además, su valoración de la civilización y el valor ético a menudo era sorprendentemente ingenua. Insinuó, por ejemplo, que Bulgaria, con más automóviles por habitante, era de alguna manera más civilizada que China; e intentó clasificar las religiones tanto por latitud como por valor ético (¡el orden resultó ser el mismo!). Sin embargo, por fácil que sea reírse de su creencia en el progreso como mecánicos, cabe preguntarse qué más hay en la base del estado de bienestar y los esfuerzos por desarrollar el mundo subdesarrollado.

Estas ilustraciones provienen del trabajo culminante de Huntington, Resortes principales de la civilización (1945). Este libro, junto con muchas falacias, contiene muchas observaciones sólidas extraídas de una inmensa variedad de fenómenos, y también muchos argumentos penetrantes. Repite y a menudo elabora sus temas principales: la importancia de las oscilaciones climáticas, sean de corta duración (como los ciclos de manchas solares) o seculares, y de los cambios climáticos no cíclicos, y la influencia de estas variaciones climáticas en la actividad humana y el proceso histórico; los contrastó con el significado perdurable de los atributos físicos y psicológicos heredados, que inicialmente pueden haber sido determinados ambientalmente. Huntington también intentó hacer justicia, aunque su trato es inadecuado, a factores más puramente institucionales y culturales. Parece probable que al menos algún residuo del argumento en Resortes principales tendrá un valor continuo.

El ecologismo está hoy bajo una nube y la posición completa de Huntington y Taylor no puede sostenerse. Pero Huntington puso el ambientalismo sobre una nueva base, especialmente por su énfasis detallado y, en general, bien documentado sobre los factores climáticos. Muchas de sus ideas reflejan demasiado fielmente un simplista visión de sentido común del progreso y de los efectos del tiempo y el clima en la vida humana, y esto ha dañado su reputación académica. Pero aunque no puede permitirse a estos factores el carácter totalmente determinante que Huntington (a pesar de las renuncias) tendió a atribuirles, tampoco puede suponerse que no tengan efectos significativos sobre el metabolismo humano; y en una macroescala, algunos, al menos, de estos efectos bien pueden trasladarse a las actitudes sociales y, por tanto, a los procesos históricos. Con más delicadeza y sofisticación y sin las excesivas generalizaciones de Huntington sobre la causalidad social e histórica, gran parte de la investigación actual sobre la ecología humana y la geografía médica en realidad continúa la tradición del pensamiento de Huntington.

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[Véase también Geografía.]

OBRAS DE HUNTINGTON

(1907) 1919 El pulso de Asia: un viaje por Asia central que ilustra la base geográfica de la historia. Nueva ed. Boston: Houghton Mifflin.

(1915) 1924 Civilización y clima. 3d ed., Rev. New Haven: Universidad de Yale. Prensa.

1922 Huntington, Ellsworth; y Visheb, Stephen S. Cambios climáticos: su naturaleza y causas. New Haven: Universidad de Yale Prensa.

1924 El carácter de las razas influido por el entorno físico, la selección natural y el desarrollo histórico. Nueva York: Scribner.

1938 Temporada de nacimiento: su relación con las capacidades humanas. Nueva York: Wiley.

1945 Resortes principales de la civilización. Nueva York: Wiley; Londres: Chapman.

BIBLIOGRAFÍA COMPLEMENTARIA

Spate, OHK 1952 Toynbee y Huntington: Un estudio en determinismo. Diario geográfico 118: 406-428. → Incluye cuatro páginas de discusión.

Visher, SS 1948 Memorias de Ellsworth Huntington: 1876-1947. Asociación de Geógrafos Americanos, Anales 38: 39-50. → Contiene una bibliografía.