Elizabeth Kenny

Elizabeth Kenny (1886-1952) fue una hermana enfermera australiana que fue pionera en un método de tratamiento para la parálisis infantil. Su determinación y perseverancia ayudaron a concentrar los esfuerzos en encontrar una cura o una vacuna preventiva para la polio.

Elizabeth Kenny nació en Warialda en Nueva Gales del Sur, hija de un veterinario inmigrante irlandés. Se formó como enfermera en un hospital privado de Sydney, y se graduó en 1911. Después de un período de enfermería en el interior de Queensland, sirvió durante la Primera Guerra Mundial como enfermera de las fuerzas militares australianas, cuidando a los heridos en barcos hospital. Su talento inventivo emergió durante este tiempo y patentó una camilla mejorada para usar en el campo.

Después de la guerra, la atención de la hermana Kenny se centró en el tratamiento de la poliomielitis y la parálisis cerebral. Una epidemia de polio en Queensland en 1933 la llevó a concentrar sus esfuerzos en ese campo, y abrió una clínica en Townsville a la que se le otorgó reconocimiento público y apoyo del gobierno al año siguiente. De 1934 a 1937 ayudó a establecer nuevas clínicas en Queensland, Nueva Gales del Sur, Victoria y, después de un viaje a Gran Bretaña en 1937, en Surrey.

El método de la hermana Kenny estaba en oposición a la ortodoxia actual, que generalmente requería la inmovilización completa de los pacientes con polio, muchos de los cuales fueron colocados en gruesas tablillas. Sostuvo que la clave de la enfermedad estaba en la estructura muscular del cuerpo y no en los sistemas nervioso o espinal; y su contundencia y popularidad la convirtieron inevitablemente en una especie de causa célebre. En 1935 se nombró una comisión real para examinar sus ideas, y cuando informó en 1938, el veredicto de los comisionados fue desfavorable. Casi al mismo tiempo, en Londres, un comité de expertos médicos contradijo sus teorías, aunque la opinión pública siguió siendo comprensiva.

La hermana Kenny llegó a los Estados Unidos en 1940 y fue recibida con entusiasmo. Sus conferencias en Minneapolis recibieron mucha publicidad y en 1941 un comité médico de la National Foundation for Infantile Paralysis se declaró de acuerdo con su práctica y enfoque básicos. Se convirtió en instructora invitada en la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota en 1942 y se fundó el Instituto Elizabeth Kenny en Minneapolis. Las clínicas que usaban su tratamiento surgieron en todo Estados Unidos, y recibió una lluvia de títulos y aprobación.

En 1950 se aprobó una ley especial del Congreso que permitió a la hermana Kenny entrar y salir de los Estados Unidos como deseaba, un honor histórico compartido solo con el marqués de Lafayette. Aunque afirmó que más del 85 por ciento de sus más de 7,000 pacientes en Minneapolis se recuperaron, frente al 13 por ciento tratados de manera más conservadora, la opinión médica permaneció dividida. Tenía un gran poder de persuasión y una viva apreciación del valor de la publicidad. Sin embargo, parece haber pocas dudas de que su valentía, tenacidad e independencia ayudaron en gran medida a centrar la atención del público en los problemas de las víctimas de la poliomielitis y llevaron a una mejora de las instalaciones disponibles para ayudar en su terapia y rehabilitación.

La hermana Kenny murió en Toowoomba, Queensland, el 30 de noviembre de 1952. Entre sus libros cabe destacar Parálisis infantil y diplejía cerebral: métodos utilizados para restaurar la función (1937) y El tratamiento de la parálisis infantil en la etapa aguda (1941).

Otras lecturas

El relato de la propia hermana Kenny sobre su trabajo y sus metas están en su Y ellos caminarán (1943), escrito con Martha Ostenso, y El concepto Kenny de parálisis infantil y su tratamiento (1943), escrito en colaboración con JF Pohl. Una biografía es Maurice Colbeck, Hermana Kenny del Outback (1965).

Fuentes adicionales

Cohn, Víctor, Hermana Kenny: la mujer que desafió a los médicos, Minneapolis: Prensa de la Universidad de Minnesota, 1975.

Kenny, Elizabeth, Y caminarán Nueva York: Arno Press, 1980, 1943. □