Eli Whitney

El inventor y fabricante estadounidense Eli Whitney (1765-1825) perfeccionó la desmotadora de algodón. Fue un pionero en el desarrollo del sistema estadounidense de manufacturas.

Eli Whitney nació en Westboro, Massachusetts, el 8 de diciembre de 1765. Se interesó temprano por el trabajo mecánico. Aunque trabajaba en la granja de su padre, prefería la tienda de su padre, donde, a los 15 años, se dedicaba a tiempo parcial a la fabricación de clavos para la venta. Enseñó en la escuela para ganar dinero para continuar su educación y se graduó de Yale College en 1792.

Whitney tenía la intención de estudiar derecho, y se comprometió a ser tutor de niños en una plantación cerca de Savannah, Georgia, para mantenerse. En Georgia llamó mucho la atención al inventar una serie de artilugios domésticos para su anfitriona. Se le informó de la necesidad de una máquina para limpiar algodón de semilla verde. Las desmotadoras de algodón de varios diseños se utilizaban entonces en diferentes partes del mundo, y los modelos se habían importado y probado en Luisiana ya en 1725. Sin embargo, ninguno había funcionado bien, y cuando Whitney llegó a Georgia, la limpieza todavía era una mano trabajo. A un esclavo le tomó un día completo limpiar una libra de algodón. Whitney se ocupó del problema y en diez días había elaborado un diseño para una ginebra. En abril de 1793 había fabricado uno que limpiaba 50 libras por día.

Whitney se asoció en mayo de 1793 con Phineas Miller y regresó a Nueva Inglaterra para fabricar sus ginebras. Recibió una patente para su máquina en marzo de 1794, momento en el que se había corrido la voz de su diseño y las imitaciones ya estaban en el mercado. La esperanza inicial de Whitney y Miller era operar las desmotadoras ellos mismos, arrinconando así el mercado del algodón, pero la falta de capital y la gran cantidad de máquinas pirateadas lo hicieron imposible. Whitney llevó a los infractores a los tribunales, pero perdió su primer caso, en 1797, y pasarían diez años antes de que ganara de manera decisiva y pudiera establecer su derecho a la máquina.

Durante esta década de frustración e incertidumbre financiera, Whitney recurrió a la fabricación de armas pequeñas como una forma de reparar su fortuna y salvar su reputación. Firmó su primer contrato con el gobierno federal el 14 de junio de 1798 y prometió entregar 4,000 armas para fines de septiembre de 1799 y otras 6,000 un año después. Whitney no tenía fábrica ni obreros, no sabía nada sobre la fabricación de armas y hasta ahora no había podido ni siquiera fabricar en cantidad las desmotadoras de algodón relativamente sencillas. El aliciente para él fue que el gobierno accedió a adelantarle $ 5,000.

Sin embargo, a juzgar por los términos del contrato, Whitney fue un fracaso. No tenía idea de cómo cumplir con su obligación y, de hecho, entregó sus primeras 500 armas en 1801, tres años tarde. Las últimas armas no fueron entregadas al gobierno hasta enero de 1809, casi nueve años tarde. Para entonces, el gobierno le había adelantado más de 131,000 dólares. Murió en New Haven, Connecticut, el 8 de enero de 1825.

Las afirmaciones de Whitney sobre métodos novedosos de producción han llevado a muchos estudiosos a suponer que había elaborado y aplicado lo que se denominó el sistema estadounidense de manufacturas. Mediante este método, las máquinas sustituyeron a la mano de obra, las piezas se uniformaron y la producción se aceleró. Así fue posible prescindir de los expertos pero costosos maestros artesanos requeridos anteriormente.

Esta idea no era nueva. El inventor sueco Christopher Polhem había utilizado ese sistema en la década de 1720, pero nadie había llevado a cabo su trabajo. Para 1799, la armería del gobierno en Springfield, Massachusetts, había reducido el número de días-hombre necesarios para fabricar un mosquete de 21 a 9 mediante el uso de máquinas.

La pregunta entonces es: ¿dónde encaja Whitney en este concepto creciente del sistema estadounidense? No sabemos prácticamente nada de lo que sucedió dentro de su arsenal. Los registros muestran que trató de contratar trabajadores fuera de Springfield Armory para construir máquinas para él. También sabemos que en una prueba reciente de mosquetes Whitney no todas sus partes eran de hecho intercambiables y que algunas partes ni siquiera eran aproximadamente del mismo tamaño. Entonces, la respuesta debe ser que Whitney fue sólo uno de los hombres que, alrededor de 1800, comenzaron a experimentar con un método de producción relativamente nuevo y potencialmente revolucionario: la fabricación en masa, mediante máquinas para fines especiales, de productos compuestos de uniformes y partes intercambiables.

Otras lecturas

La biografía básica sigue siendo Denison Olmsted, Memorias de Eli Whitney (1846). Dos estudios modernos que quizás tienden a exagerar las contribuciones de Whitney al desarrollo de la tecnología estadounidense son Jeannette Mirsky y Allan Nevins, El mundo de Eli Whitney (1952) y Constance (McLaughlin) Green, Eli Whitney y el nacimiento de la tecnología estadounidense (1956). □