El conde Sergei Yulyevich sabe

El estadista ruso Conde Sergei Yulyevich Witte (1849-1915) se destaca por su política de industrialización rusa, por su papel en la negociación de la Paz de Portsmouth entre Rusia y Japón, y por su formulación del Manifiesto de octubre de 1905.

Sergei Witte nació en Tiflis. Sus padres le prestaron poca atención y estuvo expuesto a las influencias dañinas de su madre adoptiva y de su marido borracho y de tutores de carácter cuestionable. Era un estudiante pobre en el gimnasio clásico local. A la edad de 17 años, Witte recibió el certificado de madurez que le daba derecho a ingresar a una universidad y se matriculó en la facultad de ciencias físico-matemáticas de la Universidad de Odessa.

Al terminar sus estudios, Witte entró al servicio del ferrocarril del gobierno de Odessa. En 1877, cuando estalló la guerra entre Rusia y Turquía, fue nombrado director del ferrocarril de Odessa. Fue de importancia estratégica, porque el ferrocarril transportaba soldados al frente. Después de la guerra, Witte fue nombrado director del departamento de explotación del sistema ferroviario recién formado. Su oficina estaba en San Petersburgo, y allí se casó con Madame Spiridonov, una hermosa mujer e hija del mariscal de la nobleza de la provincia de Chernigov. Dado que los ferrocarriles del noroeste funcionaban con déficit, Witte fue nombrado director de los ferrocarriles del suroeste con el fin de reorganizar toda la gestión de las carreteras mediante la centralización. En 1892 fue nombrado ministro de Vías de Comunicación. Su gestión en esta capacidad duró unos 6 meses. Luego fue nombrado ministro de Finanzas por Alejandro III y ocupó ese poderoso puesto hasta que Nicolás II lo destituyó en 1903.

Industrialización de Rusia

Como Pedro el Grande, Witte creía que Rusia debía industrializarse. Sostuvo que Rusia debe evitar la guerra y que la política interna debe coordinarse con la política exterior. Fue realista al oponerse a las guerras asiáticas y la guerra entre Japón y Rusia. Sin embargo, se equivocó al pensar que podía controlar la burocracia general del ejército.

Witte abogó por la autocracia y un estado fuerte. Su programa incluyó reformas no solo económicas sino también políticas. Era amigo de la clase media que se dedicaba a la industria y, por lo tanto, se ganó muchos enemigos entre la nobleza. Creía que, si había que hacer sacrificios para que Rusia fuera industrialmente fuerte, los campesinos podrían ser explotados porque en el futuro aumentaría su nivel de vida.

Witte, a través de la construcción de ferrocarriles, proporcionó los vínculos y estimulantes necesarios para la industria y bajó los precios. El estado se hizo cargo de los ferrocarriles para lograr una mayor eficiencia. Witte creía en las inversiones extranjeras y no temía aumentar la deuda pública. Quería una balanza comercial favorable y una moneda estable, convertible y basada en el oro. En 1897 puso a Rusia en el patrón oro para atraer inversiones. También impuso un arancel elevado a las importaciones para proteger la producción rusa y superar el atraso industrial. Creía que el grano serviría como moneda para pagar las importaciones rusas. Rusia, sin embargo, tuvo que competir con Estados Unidos, Australia y Argentina, que producían cereales más baratos. Witte trató de resolver este problema explotando a los campesinos sin piedad.

Actividades diplomáticas

El 29 de julio de 1905, Witte fue nombrado plenipotenciario en jefe con el propósito de llevar a cabo un tratado de paz con Japón en Portsmouth, NH. Negoció una paz con Japón el 5 de septiembre de 1905. Rusia reconoció la hegemonía japonesa en Corea, la anexión del sur de Sajalín. y el arrendamiento de la península de Liotung y el ferrocarril del sur de Manchuria. Aunque estas concesiones fueron grandes, el costo de la paz no parecía excesivo a la luz de los problemas internos que enfrentaba el gobierno en su país. Por sus servicios se le otorgó el título de conde.

Cuando Witte regresó de hacer la paz en Portsmouth, encontró el país desgarrado por huelgas, manifestaciones y motines en las fuerzas armadas. Cuando tuvo lugar la huelga general de octubre, aconsejó a Nicolás II que se decidiera entre un régimen constitucional y una dictadura militar, pero informó al zar que sólo participaría en el primero. El 30 de octubre de 1905, Nicolás II emitió el Manifiesto de Octubre, que fue redactado por Witte y, al mismo tiempo, nombró a Witte como primer primer ministro de Rusia. El Manifiesto de Octubre reconoció las libertades civiles del pueblo ruso; pidió la elección de una Duma estatal; estableció como regla que no debería aprobarse ninguna ley sin su confirmación por parte de la Duma.

Witte sirvió como primer ministro durante un período muy difícil y se vio obligado a dimitir en mayo de 1906; fue reemplazado por un primer ministro más conservador. Witte murió en San Petersburgo el 12 de marzo de 1915.

Otras lecturas

Las memorias del conde Witte (trad. 1921) proporciona una buena imagen del hombre y su época. Theodore H. Von Laue, Sergei Witte y la industrialización de Rusia (1963), da cuenta del impacto de las reformas promulgadas por Witte. Para una buena discusión del período histórico general y la carrera de Witte, ver Lionel Kochan, Rusia en la revolución, 1890-1918 (1966). □