Edwin Howard Armstrong

(b. Nueva York, NY, 18 de diciembre de 1890; d. Nueva York, 1 de febrero de 1954)

ingeniería de radio.

El padre de Armstrong, John Armstrong, fue un editor que se convirtió en vicepresidente a cargo de la rama estadounidense de Oxford University Press; su madre, Emily Smith, se graduó de Hunter College y enseñó durante diez años en las escuelas públicas de Nueva York antes de su matrimonio en 1888. Cuando Armstrong tenía doce años, la familia se mudó a Yonkers, Nueva York, donde asistió a la escuela secundaria y se interesó por la radiotelegrafía. . Entró en la Universidad de Columbia a los diecinueve años y estudió ingeniería eléctrica con Michael Idvorsky Pupin, el inventor de la bobina de carga Pupin utilizada en telegrafía y telefonía de larga distancia, y se graduó en 1913.

Cuando todavía era estudiante, Armstrong hizo el primero de sus muchos inventos, uno de los cuatro que resultaron ser particularmente significativos; el circuito de retroalimentación de triodo (regenerativo). Ese invento, y el circuito de cuadrícula de sesgo negativo inventado por Frederick Löwenstein, finalmente llevaron a una utilización amplia del triodo aún poco explotado (inventado en 1906 por Lee De Forest), pero Armstrong se vio envuelto en un litigio de patentes y solo recibió regalías modestas.

En 1917, después de servir como asistente en Columbia durante algunos años, Armstrong se convirtió en oficial del Cuerpo de Señales del Ejército de los EE. UU. Cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial. Fue enviado a Francia y mientras desarrollaba su segundo invento importante, el circuito superheterodino. y mejora del circuito heterodino que fue inventado en 1905 por Reginald Aubrey Fessenden. En el circuito heterodino, la señal recibida se mezcla con una señal generada localmente para producir una nota de "latido" audible a una frecuencia igual a la diferencia entre las dos señales; El método de Armstrong, que mejoró enormemente la sensibilidad y la estabilidad de los receptores de radio, extendió la técnica a frecuencias mucho más altas y desplazó la nota de tiempo por encima del rango audible.

Al regresar a Estados Unidos, Armstrong se vio una vez más acosado por procedimientos de interferencia de patentes, aunque su fortuna personal cambió para mejor, vendió sus comentarios y patentes superheterodinas a Westinghouse Electric & Manufacturing Company (conservando los derechos de licencia para obtener regalías para el uso de aficionados ); reasumió su puesto en la Universidad de Columbia; y se casó con Marion Maclnnis, secretaria de David Sarnoff, entonces gerente general de Radio Corporation of America.

En 1921 Armstrong hizo su tercer descubrimiento importante, la superregeneración, un método para superar la principal limitación del receptor regenerativo, la tendencia a estallar en oscilaciones justo cuando se alcanzaba el punto de máxima amplificación. RCA compró la patente, pero no le dio a la empresa muchos derechos de autor, ya que no era adecuada para receptores de radiodifusión; no se hizo realidad hasta que se desarrollaron aplicaciones especiales muchos años después. Sin embargo, RCA se benefició enormemente del "superhet", del cual había adquirido los derechos a través de una licencia cruzada con Westinghouse. Armstrong se convirtió en millonario.

La siguiente década de su vida se vio empañada por la larga batalla con De Forest por las patentes de retroalimentación. El caso fue llevado a la Corte Suprema de Estados Unidos, pero Armstrong perdió en un tecnicismo legal. Sin embargo, antes de que se tomara esa decisión, Armstrong había completado y patentado su mayor invención, la modulación de frecuencia (FM). Una vez más se vio acosado por las dificultades: la industria de la radio estadounidense se resistió a la introducción de la radiodifusión FM, la producción de FM se interrumpió cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial, y la Comisión Federal de Comunicaciones asestó un golpe contundente a FM en 1945 cuando la relegó a un nueva banda de frecuencia y restringió la potencia del transmisor, dejando obsoletos más de cincuenta transmisores existentes y medio millón de receptores. Al mismo tiempo, FM llegó a ser ampliamente utilizado en comunicaciones militares y otras comunicaciones móviles, radar, telemedida y la porción de audio de la televisión; pero la adopción generalizada de la transmisión de FM se produjo solo después de la muerte de Armstrong. Agotado por una demanda de cinco años por infracción de patente contra RCA y casi indigente cuando sus patentes de FM comenzaron a expirar, Armstrong se suicidó en 1954.

Había recibido muchos honores, incluidos los más altos premios de las dos sociedades de ingeniería eléctrica de Estados Unidos, el Instituto Americano de Ingenieros Eléctricos (Medalla Edison, 1942) y el Instituto de Ingenieros de Radio (Medalla de Honor, 1918, reafirmada en 1934 cuando trató de devolverlo después de perder la lucha legal contra De Forest); la Medalla Franklin (1941); y, por su trabajo de guerra, la Medalla al Mérito de los Estados Unidos (1945). Ningún inventor contribuyó más profundamente al arte de la comunicación electrónica. Armstrong es uno de los veinte galardonados en el Panteón de la Unión Internacional de Telecomunicaciones en Ginebra.

Bibliografía

Armstrong recibió cuarenta y dos patentes y escribió veintiséis artículos; los artículos se enumeran en su biografía por Lawrence Lessing, Hombre de alta fidelidad (Filadelfia, 1956). Ver también obituarios en New York Times (2 de febrero de 1954), pág. 27; y en Actas del Instituto de Ingenieros de Radio42 (1954), 635.

Charles SÜsskind