Edward Lee Thorndike

Aunque pasó su carrera madura en psicología educativa en el Teachers College de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, el trabajo más importante del psicólogo estadounidense Edward Lee Thorndike se realizó en el aprendizaje de los animales, iniciado en Harvard con William James (1842-1910). Thorndike, junto con el fisiólogo ruso Ivan Pavlov (1849-1936), proporcionó las herramientas metodológicas del conductismo, en el que los psicólogos utilizaron modelos animales para formular teorías de aprendizaje y comportamiento que incluirían a los humanos.

Cuando Thorndike y Pavlov comenzaron su investigación, la psicología comparada utilizó el llamado método anecdótico (recopilar historias sobre el comportamiento animal en entornos naturales y seminaturales) para comprender el pensamiento animal consciente. Thorndike desafió el método anecdótico por falta de control, sobreestimación de la inteligencia animal y tendencias a antropomorfizar la mente animal. Sustituyó las anécdotas por los experimentos, estableciendo uno de los dos paradigmas principales para estudiar el aprendizaje: el condicionamiento instrumental u operante. Al mismo tiempo, Pavlov estableció el condicionamiento pavloviano, clásico o respondiente. Con respecto al pensamiento animal, Thorndike se propuso captar la mente animal en el trabajo, pero concluyó que los animales no razonan para encontrar soluciones a los problemas. Más bien, se involucran en un aprendizaje sin sentido de prueba y error.

En los experimentos que definieron el condicionamiento instrumental, Thorndike colocó gatos jóvenes dentro de jaulas de madera llamadas cajas de rompecabezas del cual podrían escapar trabajando un manipulandum dentro de la caja, como un pedal. Thorndike observó que los gatos probaron una variedad de respuestas instintivas antes de acertar accidentalmente con la respuesta correcta. Tampoco mostraron perspicacia. En lugar de pisar el pedal inmediatamente en la siguiente prueba, los gatos repitieron respuestas erróneas, aunque la respuesta correcta surgió antes a medida que avanzaban las pruebas hasta que se volvió dominante. Thorndike describió el proceso de aprendizaje como una "eliminación" gradual de las conexiones entre los estímulos de caja (S ) y las respuestas instintivas incorrectas (R ), y el "estampado" gradual de las conexiones entre S y el correcto R. Por lo tanto, Thorndike llamó a su teoría del aprendizaje conexionismo, una versión conductual del asociacionismo.

Thorndike propuso tres leyes que rigen el aprendizaje. los ley del ejercicio sostuvo que usar una conexión la fortalecía y el desuso la debilitaba, mientras que la ley de preparación declaró que cuando una conexión estuviera disponible, su uso sería satisfactorio para el organismo; estas leyes fueron posteriormente abandonadas. Lo más importante fue el ley de efecto. Inicialmente, la ley del efecto sostenía que cuando una respuesta a un estímulo conducía al placer, la SR la conexión se fortaleció, y cuando una respuesta condujo a un castigo doloroso, la conexión se debilitó. Thorndike revisó más tarde la ley del efecto, habiendo descubierto que el castigo no debilitaba SR conexiones, pero inhibió su expresión, un punto de vista mantenido hoy.

Debido a que Thorndike nunca propuso un sistema integral de psicología, sus ideas fueron sometidas a críticas detalladas más que sistemáticas. Las más significativas fueron las críticas a la ley del efecto y la metodología de las cajas de rompecabezas. Ansiosos por eliminar las referencias a los estados mentales de la psicología, los conductistas objetaron la referencia de Thorndike al “placer” —un sentimiento consciente subjetivo— como la causa del aprendizaje. Sustituyeron causas menos mentalistas como la contigüidad del estímulo y la respuesta (Edwin R. Guthrie [1886-1959]) o la reducción del impulso biológico (Clark Hull [1884-1952]), o definieron los reforzadores funcionalmente como eventos que fortalecen las respuestas que producen ellos (BF Skinner [1904-1990]). Más tarde, a medida que la visión del aprendizaje basada en el procesamiento de la información ganaba fuerza, los psicólogos cuestionaron la ley del efecto de Thorndike de una manera nueva (anticipada por Edward C. Tolman [1886-1959] en los años treinta). Thorndike asumió que las recompensas y los castigos funcionan a través del placer y el dolor, pero también brindan información (un concepto no disponible para Thorndike) de que una respuesta era correcta o incorrecta. Los experimentos que separan a los dos (por ejemplo, hacer un estímulo doloroso indica que una respuesta fue correcta) han demostrado que el aprendizaje depende del valor de la información de los reforzadores más que de su calidad subjetiva.

El psicólogo de la Gestalt Wolfgang Köhler (1887-1967) ofreció una crítica importante al método de caja de rompecabezas de Thorndike. Una de las cuestiones fundamentales en la psicología del aprendizaje es si el aprendizaje se produce de forma gradual o puede ocurrir de repente a través del insight. Thorndike no encontró signos de perspicacia en sus estudios de caja de rompecabezas, mientras que Köhler encontró evidencia de perspicacia en sus estudios de resolución de problemas por parte de los chimpancés. Köhler argumentó que el método de Thorndike era defectuoso porque hacía imposible la comprensión: atrapado en la caja del rompecabezas, el gato no podía ver la conexión entre el manipulandum y la apertura de la puerta, por lo que se vio obligado a recurrir a prueba y error. En los experimentos de Köhler, por otro lado, todos los elementos necesarios para resolver un problema estaban disponibles para el sujeto, que era capaz de ensamblarlos perspicazmente en una solución. La fuerza de la crítica de Köhler se extiende más allá de las cuestiones de aprendizaje. Los psicólogos realizan experimentos para descubrir leyes que expliquen la conducta en la vida real, pero los experimentos son necesariamente artificiales y pueden llevar a los psicólogos a proponer leyes universales de conducta que son de hecho leyes inducidas por sus experimentos.

Sin embargo, la influencia de Thorndike fue enorme. Él inició el SR concepto de aprendizaje elaborado por Clark Hull y sus seguidores desde la década de 1930 hasta la de 1960, que eclipsó la tradición cognitiva de los psicólogos de la Gestalt y Edward Tolman, que sostenía que el aprendizaje consistía en desarrollar representaciones internas del mundo, la principal visión de la ciencia cognitiva actual. . La ley del efecto proporcionó la base para los principios de refuerzo de Skinner, aunque Skinner no consideraba que el aprendizaje operante hiciera conexiones. Hoy existe un nuevo movimiento "conexionista" (red neuronal), pero no se puede vincular a Thorndike.