Christiaan neethling barnard

Nacimiento: 8 de noviembre de 1922
Beaufort West, Sudáfrica
Fallecimiento: 2 de septiembre de 2001
Paphos, Chipre

Cirujano sudafricano

El cirujano sudafricano Christiaan Barnard realizó la primera operación de trasplante de corazón humano en el mundo en 1967 y el primer trasplante de doble corazón en 1974.

Infancia y educación

Christiaan N. Barnard nació de descendientes holandeses el 8 de noviembre de 1922 en Beaufort West, Sudáfrica. Barnard, junto con sus tres hermanos, crecieron extremadamente pobres y asistieron a las escuelas públicas locales. Barnard luego pasó a la Universidad de Ciudad del Cabo, donde recibió una maestría en 1953.

Barnard trabajó durante un corto tiempo como médico antes de unirse al personal de la Escuela de Medicina de Ciudad del Cabo como investigador en cirugía. Con la esperanza de seguir sus intereses de investigación y adquirir nuevas habilidades y experiencias quirúrgicas, se inscribió en la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota en 1955. Después de dos años de estudio, recibió su Ph.D. (doctorado) y regresó a su país natal para emprender una carrera como cirujano cardiotorácico (corazón).

Un cirujano distinguido

Antes de que Barnard se fuera a Estados Unidos, había ganado reconocimiento por su investigación en patología gastrointestinal (enfermedades intestinales), donde demostró que el defecto congénito fatal conocido como atresia intestinal congénita (una brecha en el intestino delgado) se debía al feto (bebé no desarrollado). no recibir suficiente sangre durante el embarazo. Barnard demostró que esta condición se podía curar mediante un procedimiento quirúrgico. A su regreso a Sudáfrica, introdujo la cirugía a corazón abierto en ese país, diseñó válvulas artificiales para el corazón humano y experimentó con el trasplante de corazones de perros. Todo esto sirvió como preparación para su trasplante de corazón humano de 1967.

Aunque Barnard fue un cirujano cardíaco pionero, sus avances se basaron en el trabajo que le precedió. De crucial importancia fue el primer uso de la hipotermia (descenso artificial de la temperatura corporal) en 1952, y la introducción al año siguiente de una máquina cardiopulmonar eficaz. Estos avances, combinados con otras técnicas perfeccionadas en la década de 1960, permitieron a un cirujano operar por primera vez un corazón que estaba inmóvil y libre de sangre.

El primer trasplante

Después de una década de cirugía cardíaca, Barnard se sintió listo para aceptar el desafío que representaba el trasplante de corazón humano. En 1967 se encontró con Louis Washkansky, un paciente de cincuenta y cuatro años que padecía una extensa enfermedad de las arterias coronarias (las arterias que rodean el corazón) y que accedió a someterse a una operación de trasplante de corazón. El 2 de diciembre de 1967 se extrajo el corazón de una joven muerta en un accidente mientras Washkansky se preparaba para recibirlo. El corazón del donante se mantuvo vivo en una máquina de circulación extracorpórea que hizo circular la sangre de Washkansky hasta que el órgano enfermo del paciente pudo ser extraído y reemplazado por uno sano.

Para engañar al mecanismo de defensa del cuerpo que normalmente rechazaría un organismo extraño, Barnard y su equipo de especialistas del corazón administraron al paciente grandes dosis de medicamentos, lo que permitió que el cuerpo del paciente aceptara el nuevo órgano. Sin embargo, el cuerpo de Washkansky no pudo defenderse de la infección y murió el 21 de diciembre de 1967 de una neumonía doble, una enfermedad que afectaba los pulmones. A pesar de la muerte de Washkansky, Barnard fue elogiado en todo el mundo por su hazaña quirúrgica. En un año (enero de 1968) Barnard reemplazó el corazón enfermo de Philip Blaiberg, un dentista jubilado de cincuenta y ocho años. Esta vez se redujo la dosis del fármaco y Blaiberg vivió veinte meses con su nuevo corazón. Después de las exitosas operaciones de Barnard, los cirujanos de Europa y Estados Unidos comenzaron a realizar trasplantes de corazón, mejorando los procedimientos que se utilizaron por primera vez en Sudáfrica.

Carrera posterior

Siete años después de que Barnard realizara su primer trasplante de corazón, volvió a hacer historia clínica cuando realizó una operación de "corazón gemelo" el 25 de noviembre de 1974. Esta vez extrajo solo la parte enferma del corazón de cincuenta y ocho años. Ivan Taylor, reemplazándolo por el corazón de un niño de diez años. El corazón del donante actuó como refuerzo y respaldo para el órgano enfermo del paciente. Aunque Barnard se mostró optimista sobre esta nueva operación, que creía que era menos radical que una implantación total, el paciente murió a los cuatro meses.

La artritis reumatoide (una inflamación severa de las articulaciones), que había afectado a Barnard desde la década de 1960, limitó su experimentación quirúrgica en años posteriores. Como resultado, se dedicó a escribir novelas y libros sobre salud, medicina y Sudáfrica, al tiempo que se desempeñaba como consultor científico.

Los avances de Barnard en cirugía cardíaca le valieron los honores de una serie de sociedades médicas, gobiernos, universidades e instituciones filantrópicas (caritativas) extranjeras. También ha recibido numerosos honores, incluidos el Premio Internacional Dag Hammarskjold y el Premio de la Paz, el Premio de la Fundación Kennedy y el Premio Internacional de Ciencia de Milán. Barnard murió el 2 de septiembre de 2001, mientras estaba de vacaciones en Paphos, Chipre. Tenía setenta y ocho años.

Poco antes de la muerte de Barnard, habló con Equipo revista y dejó estas inspiradoras palabras: "El trasplante de corazón no fue una gran cosa quirúrgicamente", dijo. "El punto es que estaba preparado para correr el riesgo. Mi filosofía es que el mayor riesgo en la vida es no correr el riesgo".

Para más información

Bankston, John. Christiaan Barnard y la historia del primer trasplante de corazón exitoso. Bear, DE: Mitchell Lane, 2002.

Barnard, Christiaan y Curtis B. Pepper. Una vida. Londres: Harrap, 1970.