Cheng ho

1371-c. 1433

Almirante y explorador chino

Cheng Ho fue uno de los primeros exploradores más grandes, expandiendo el predominio de su patria China a muchas tierras extranjeras, particularmente aquellas en o limítrofes con el Océano Índico. Sin embargo, después de su muerte, los poderosos funcionarios chinos se volvieron cada vez más aislacionistas, y finalmente destruyeron muchos de los registros que documentaban sus viajes.

Cheng Ho (también conocido como Zheng He) nació en 1371 en Kunyang de China, provincia de Yunnan, bajo el nombre de Ma Sanpao. Las tropas Ming lo capturaron cuando tenía diez años y lo enviaron como sirviente de la casa a un príncipe llamado Chu Ti (Zhu Di). Como los otros niños locales capturados por el ejército, Cheng fue castrado.

Durante las siguientes dos décadas, los deberes de Cheng crecieron y pronto comenzó a seguir al príncipe en la batalla contra los mongoles. A través de estos compromisos, Cheng se hizo un nombre como líder militar. En 1402, el príncipe lideró una revuelta exitosa contra el trono y se convirtió en emperador Ming, con el nuevo nombre de Yung-lo. Yung-lo pagó a Cheng por sus logros otorgándole el título de Eunuco del Palacio Imperial y nombrándolo comandante de una expedición al extranjero que, al menos en parte, debía buscar al anterior emperador Hui-ti que huía.

Cheng se preparó para el viaje y zarpó en 1405 con su Gran Flota de 28,000 hombres y más de 300 embarcaciones, algunas de casi 450 pies (137 m) de eslora. Con varios productos valiosos, incluida la seda fina, la flota salió del río Yangtze y se dirigió al Mar de China Meridional para lo que se convertiría en una expedición comercial de dos años. Durante el viaje, Cheng entró en conflicto con Chen Tsu-i, un pirata y gobernante de Sumatra. Cheng salió victorioso en la batalla y envió al pirata como prisionero para encontrar su destino en Nanjing.

Durante los siguientes cuatro años, Cheng realizó dos viajes más. En estos viajes, volvió a visitar la capital de las especias, Calicut, en la India, hizo viajes paralelos a Tailandia, Java, Malaca, Sumatra y Sri Lanka, y ofreció obsequios de la realeza Ming a los líderes extranjeros. Después de un descanso de dos años de sus expediciones navales, Cheng realizó su cuarto viaje entre 1413 y 1415 a Sri Lanka, Bengala, Islas Maldivas, Persia y Arabia. En sus dos siguientes viajes en 1417-1419 y 1421-1422, su flota navegó a las islas Ryukyu (cerca de Japón), Borneo, Kenia, Zanzíbar, Tanzania, Mozambique y Somalia.

Durante estos viajes, Cheng viajó unas asombrosas 30,000 millas (48,280 km) a través de las aguas del océano. No fue hasta los viajes de aventureros portugueses y europeos, casi 100 años después, que estos mares se explorarían tan a fondo. En total, Cheng visitó casi tres docenas de países y abrió relaciones diplomáticas con los líderes de muchos de ellos. Sus viajes extendieron enormemente la influencia china por todo el mundo y ayudaron a convertir al país en una potencia mundial. A pesar de estos logros, las expediciones tuvieron sus detractores.

Cuando el emperador Yung-lo murió en 1424, Cheng perdió apoyo para sus viajes. Los funcionarios chinos que tomaron el control sintieron que los beneficios de los viajes se veían superados por sus altos costos y detuvieron las expediciones. No veían ninguna ventaja en forjar relaciones con los gobiernos o las industrias comerciales de países extranjeros. Los oficiales nombraron a Cheng comandante de una guarnición en Nanking, donde permaneció durante varios años.

Sin embargo, los días de aventuras de Cheng no habían terminado. En 1431, el nuevo emperador Chu Chan-chi (Hsüan-te) aprobó un último viaje para el Gran Eunuco. Cheng se preparó para zarpar al año siguiente para viajar a la costa este de África. Durante este viaje, Cheng murió. Su tripulación llevó su cuerpo a China para enterrarlo en Nanjing. Los líderes conservadores del gobierno chino, que desfavorecían a los eunucos, se oponían al comercio y defendían el aislacionismo, luego destruyeron todos los registros oficiales de los viajes de Cheng. Dado que China ya no es una potencia naval, los países europeos ahora tenían acceso al Océano Índico y comenzaron sus exploraciones.

Leslie a. mertz