Charles Willson

(b. El país de la reina Ana, Maryland, el 15 de abril de 1741; d. Filadelfia, Pensilvania, 22 de febrero de 1827)

dirección del museo.

El mayor de los cinco hijos de Charles Peale, en algún momento empleado de la Oficina General de Correos, Londres, y Margaret Triggs de Annapolis, Maryland, Peale creció en Chestertown, Maryland, donde su padre era maestro de la escuela Kent Country. Decidiendo a la edad de veintiún años que la pintura podría ser más rentable que la fabricación de sillas de montar, para lo que había sido entrenado, buscó la instrucción de John Hesselius en Maryland y de John Singleton Copley en Boston. A partir de entonces, mostró tal habilidad en sus retratos de la nobleza de Maryland que en 1767 varios se unieron para enviarlo al extranjero durante dos años para estudiar con Benjamin West, quien más tarde fue pintor histórico de George III. En 1776 Peale se instaló en Filadelfia, la ciudad más grande y rica de las colonias británicas. Durante la Revolución Americana, Peale, un celoso patriota, sirvió como oficial de la milicia en la campaña de Trenton y Princeton (1776-1777) y la defensa de Filadelfia (1777-1778); y como "Whig furioso" asumió un papel destacado en las controversias políticas de la época. Mientras continuaba pintando, Washington, sus oficiales y los hombres de la Revolución se conocen hoy en gran parte a través de los ojos de Peale. Con el regreso de la paz, el genio artístico, la habilidad mecánica y la visión patriótica de Peale del futuro de Estados Unidos encontraron expresión en diseños para grandes exhibiciones públicas, como la Procesión de Filadelfia del 4 de julio de 1788.

Una comisión para hacer dibujos de huesos de una criatura prehistórica de las orillas del río Ohio le dio a Peale la idea de establecer un museo de historia natural. Fue el primero en los Estados Unidos, ya que el Museo Americano de Pierre Eugène du Simitière, aunque contiene especímenes de historia natural, era principalmente histórico. El museo se inauguró en la casa de Peale en las calles Third y Lombard en 1786; a partir de entonces, sin renunciar por completo a la pintura, le dedicó sus principales energías. Fue trasladado en 1794 a la sala de la American Philosophical Society, cuyos miembros mostraron un gran interés en él y, por lo tanto, parecieron respaldar los planes de Peale; y en 1802 se estableció en la Casa del Estado (ahora Independence Hall). La mayoría de las exhibiciones fueron obsequios o depósitos (por ejemplo, especímenes recolectados por Lewis y Clark presentados por el presidente Jefferson); otros fueron asegurados por el propio Peale, sobre todo los esqueletos casi completos de dos mastodontes del condado de Orange, Nueva York, en 1801. Cuando las colecciones del museo se vendieron en 1848 y 1854, el catálogo enumeraba 1,824 aves, 250 cuadrúpedos, 650 peces, 135 reptiles , lagartos y tortugas, 269 retratos y treinta y tres cajas de conchas.

El museo de Peale demostró principios sólidos de exposición científica. Las exhibiciones se organizaron de acuerdo con el sistema Linneo modificado, desde fósiles e insectos hasta "hombre animal" (aunque Peale nunca obtuvo un espécimen conservado de Homo sapiens); y en la medida de lo posible se les mostró en sus formas, actitudes y antecedentes naturales, que Peale como pintor facilitó fácilmente. Se prestó especial atención a las semejanzas entre especies y a los rasgos distintivos: una serpiente de cascabel, por ejemplo, estaba montada con las mandíbulas abiertas y se colocó un vaso para que todos pudieran ver los colmillos y los sacos de veneno.

Peale veía el museo como un elemento de un sistema de educación reformado adecuado para republicanos virtuosos y esperaba que se convirtiera en una institución nacional, comparable con el Muséum National d'Histoire Naturelle de París, con laboratorios de profesores asalariados y publicaciones. Esto habría requerido un apoyo mayor del que el gobierno federal estaba dispuesto a dar, por lo que Peale tuvo que depender de los cobros de entrada, los cuales, aunque producían un ingreso satisfactorio, exponían constantemente al museo, especialmente cuando Peale no estaba personalmente a cargo, a presiones. comprometer la integridad científica. El museo fue una escuela para naturalistas tan jóvenes como Alexander Wilson, John D. Godman y Richard Harlan, quienes recurrieron a sus colecciones para sus primeras investigaciones. Los hijos de Peale, Rubens y Rembrandt, establecieron instituciones similares en Baltimore y Nueva York; e imitaciones de un centavo que no despreciaban, como lo hizo el museo de Peale, para "llamar la atención de la multitud boquiabierta", surgieron en todo el país después de 1820. Estos gabinetes de curiosidades mezcladas dieron a algunos jóvenes una introducción a la ciencia, pero muchos en cuanto a la naturaleza y el alcance de la ciencia y no alcanzaron el objetivo de Peale.

Peale se casó tres veces; a Rachel Brewer de Annapolis en 1762; a Elizabeth DePeyster de Nueva York, en 1791; ya Hannah Moore de Filadelfia, en 1805. De los dos primeros matrimonios tuvo diecisiete hijos, de los cuales once alcanzaron la madurez. La mayoría de ellos exhibió talentos artísticos de alto nivel; dos, Tiziano Ramsay y Franklin, lograron distinciones en historia natural y mecánica, respectivamente.

Bibliografía

Las pinturas de Peale se enumeran e ilustran en Charles Coleman Sellers, "Retratos y miniaturas de Charles Willson Peale" y "Charles Willson Peale con patrón y población", en Transacciones de la American Philosophical Society, ns42 pt. 1 (1952) y 59, pt. 3 (1969), respectivamente. Los contenidos del museo se describen en Peale y AFMJ Palisot de Beauvois, Un catálogo científico y descriptivo del Museo de Peale (Filadelfia, 1796); y Peal's Guía del Museo de Filadelfia (Filadelfia, 1804). Peale explicó su propósito y filosofía en Introducción a un curso de conferencias sobre historia natural (Filadelfia, 1800). Sus libros de cartas, diario, autobiografía y otros manuscritos se encuentran en la biblioteca de la American Philosophical Society.

Vendedores de Charles Coleman, Charles Willson Apart (Nueva York, 1969), basado en una vida de estudio, es una introducción suficiente, así como la última autoridad sobre el tema y sus fuentes.

Whitfield J. Bell, JR.