Charles Goodyear

Charles Goodyear (1800–1860) no prosperó durante su vida, pero la industria que ayudó a fundar ha jugado un papel importante en el desarrollo de la economía mundial. Goodyear fracasó en el negocio, pasó muchos años entrando y saliendo de la prisión de deudores y dejó a su familia en la indigencia, pero su trabajo persistente en el desarrollo del caucho como producto comercial lanzó toda una industria.

Nacido en New Haven, Connecticut, el 29 de diciembre de 1800, Charles Goodyear era hijo de un padre que trabajaba como fabricante, inventor y comerciante de hardware, en particular de herramientas e implementos agrícolas. Goodyear asistió a escuelas públicas y era un niño enfermo, un problema que nunca pudo superar. A los 17 años se mudó a Filadelfia, Pensilvania, para aprender el negocio del hardware como vendedor, pero la mala salud lo obligó a regresar a New Haven en 1822, donde se convirtió en socio de su padre. A los 24 años se casó, y luego él y su esposa Clarissa tuvieron seis hijos.

En 1826, Goodyear y su esposa abrieron la primera ferretería estadounidense en New Haven. Cuatro años después, ocurrieron dos eventos que darían forma a la vida de Goodyear: tanto él como su padre se declararon en quiebra y, en un viaje a la ciudad de Nueva York, visitó una tienda que vendía productos hechos con caucho de la India. Emocionado por las posibilidades de los productos hechos de caucho, Goodyear compró un salvavidas de caucho de Roxbury India Rubber Company. El único problema era que los productos de caucho de la India eran frágiles; se vuelven frágiles cuando se exponen al frío y pegajosos cuando se exponen al calor. Goodyear inventó rápidamente una válvula mejorada para el salvavidas, pero Roxbury lo rechazó y le dijo que si realmente quería mejorar el salvavidas tendría que trabajar en la goma, no en la válvula.

Así comenzó el trabajo de una vida que consumiría a Goodyear. Dedicó todo su tiempo y recursos a trabajar con caucho, probando todos los métodos imaginables para mejorar la calidad del material. No tenía dinero, pocos conocimientos de química y pocos recursos para la experimentación, sin embargo, continuó perseverando con sus experimentos, usando prueba y error para ver qué funcionaba. Mezcló caucho con cualquier cosa, desde hamamelis hasta aceite de ricino, desde ácidos hasta queso crema. A lo largo de sus esfuerzos, Goodyear se encontraba en malas condiciones financieras. Si bien su familia a menudo vivía de la caridad de amigos, él persiguió con celo su sueño de desarrollar caucho. Trabajó en sus procesos incluso mientras estaba en la prisión de deudores.

Goodyear pensó que había obtenido resultados aceptables para el tratamiento del caucho con ácido nítrico mezclado con ácido sulfúrico, pero el pánico financiero de 1837 acabó con su incipiente empresa. Sin desanimarse, continuó con su trabajo, vistiendo un traje de goma como truco para llamar la atención. Poco después del pánico, Nathaniel Hayward se asoció con Goodyear, y parecía que su empresa tendría éxito: la oficina de correos de EE. UU. Ordenó 150 bolsas de correo hechas de caucho tratado de Goodyear. Desafortunadamente, las bolsas se desintegraron con el calor del verano y la empresa fracasó. Goodyear perseveró. Su avance se produjo por accidente en 1839, cuando derramó una mezcla de caucho y azufre sobre una estufa caliente. Esperando que la goma se derrita, Goodyear se sorprendió al ver que la goma solo se había carbonizado en los bordes. Las zonas que no se habían quemado conservaron sus propiedades elásticas. Expuesto al frío, este fragmento siguió manteniendo su flexibilidad.

Goodyear había descubierto la clave del proceso que llamó vulcanización, que consistía en curar la mezcla de caucho y ácido con calor. Obtuvo una patente para el proceso el 14 de junio de 1844; sin embargo, su sentido comercial típicamente pobre lo llevó a licenciar la patente a precios ridículamente bajos. Además, los piratas industriales se aprovecharon de la patente y la utilizaron sin autorización. Goodyear finalmente contrató al famoso abogado Daniel Webster (1782-1852) para que lo representara y asegurara sus derechos, pero los honorarios del abogado de Webster excedieron la cantidad que Goodyear había ganado con su patente. También tuvo problemas para obtener una patente en el extranjero, ya que Thomas Hancock ya había patentado el proceso en Gran Bretaña.

Todavía intentando cumplir su sueño de fabricar productos de caucho, Goodyear pidió prestado dinero para exhibiciones extravagantes de sus productos en Londres en 1851 y en París en 1855. No ganó nada con estos intentos y pasó otra ronda en la prisión de deudores como resultado el espectáculo de París. Sin embargo, mientras se encontraba en la prisión de deudores, se le concedió la Cruz de la Legión de Honor por sus esfuerzos.

Goodyear regresó a casa enfermo, débil y sin dinero. Cuando su hija moría en 1860, Goodyear viajó a New Haven para visitarla, pero murió en el camino a Nueva York en 1860, dejando a su familia más de $ 200,000 en deudas.