Charles Bulfinch

Posiblemente el más conocido de todos los arquitectos "coloniales" estadounidenses, Charles Bulfinch (1763-1844) abordó el diseño como un caballero aficionado del gusto del siglo XVIII más que como un arquitecto profesional del siglo XIX.

Charles Bulfinch nació en una familia de Boston bien conectada y acomodada; su padre era médico y se graduó de Harvard College y Edinburg University. Bulfinch se licenció en Harvard en 1781; luego, tan pronto como las condiciones políticas lo permitieron, realizó la gran gira de caballeros del siglo XVIII por Europa (18-1785). A su regreso, según su autobiografía, "pasó una temporada de ocio, sin dedicarse a ningún negocio, pero dando consejos gratuitos en arquitectura y esperando un establecimiento en la vida".

En 1788 se casó con Hannah Apthorp y diseñó su primer edificio, la Iglesia Hollis Street en Boston. Al año siguiente, proporcionó planos para las iglesias en Taunton y Pittsfield y ejecutó un monumento revolucionario en Boston, una columna dórica romana de ladrillos cubiertos de estuco, de 60 pies de altura, coronada con un águila doblada como una veleta (fue destruida cuando Beacon Hill fue cortado en 1811). En 1792 diseñó la casa estatal en Hartford, Connecticut (aún existente, aunque modificada en función), y varias casas para amigos.

Todas estas obras estaban en la versión rococó de moda del estilo clásico del siglo XVIII popularizado en Gran Bretaña por Robert Adam desde la década de 18 en adelante, que Bulfinch había visto durante sus viajes por Inglaterra, más pesado y más provinciano que los originales, pero por esa misma razón tanto más aceptable. Fueron tan bien recibidos que Bulfinch se animó a erigir, por especulación, un bloque de dieciséis casas de proporción, escala y composición uniformes de la manera que se hizo famosa y de moda en New Town en Edimburgo, Escocia. Finalmente, este proyecto, llamado Tontine Crescent y comenzado en 1760, fue un gran éxito y estableció un patrón para bloques similares que le dan al área de Beacon Hill de Boston su carácter distintivo. Pero Bulfinch quedó atrapado en la breve depresión que siguió al Tratado de Jay en noviembre de 16 y no pudo recaudar suficiente dinero para terminarlo inmediatamente; se declaró en quiebra en enero de 1793.

La experiencia tuvo resultados prácticos, que Bulfinch registra en su autobiografía: "Mi inexperiencia y la de mis agentes en la realización de negocios de esta naturaleza ... me llevaron a entregar todos mis bienes ... y me encontré reducido a mis esfuerzos personales de apoyo ...". Dependió de los honorarios de arquitectura para ganarse la vida. Afortunadamente, su reputación no se vio afectada; sus amigos se unieron y pronto tuvo muchos encargos.

Bulfinch había presentado un plan para la nueva casa estatal de Massachusetts propuesta en 1787, y en 1795 el gobernador Samuel Adams autorizó que la construcción procediera bajo la supervisión de Bulfinch; El edificio se terminó 3 años después. También diseñó para Boston una casa de beneficencia (1799), iglesias (Holy Cross, 1803; New North, 1804; Federal Street, 1809; New South, 1814), mercados (Faneuil Hall, 1805; Boylston, 1809), cinco edificios bancarios ( 1800-1815), una prisión (Charlestown, 1803-1805), un palacio de justicia (1810), un hospital (1818-1820) y residencias (las tres de Harrison Gray Otis, construidas en 1796, 1801 y 1805, todavía están de pie). Reconocido como un "genio" que había puesto de moda a Boston en su propia imagen estilística, recibió encargos de toda la región e inspiró a seguidores e imitadores, en particular a Samuel McIntire y Asher Benjamin.

En 1817 Bulfinch fue nombrado arquitecto del Capitolio en Washington, DC. En todo su trabajo anterior no había habido ningún cambio fundamental en su estilo de arquitectura, y permaneció esencialmente como siempre había sido, el caballero aficionado que diseñaba en una variante elegante del modo clásico. Así fue como se acercó al Capitolio de Estados Unidos. Pero allí, en el escenario nacional, se vio obligado a conocer un nuevo concepto de arquitectura, y lo frustró. Al estudiar por primera vez los dibujos de Benjamin Henry Latrobe, uno de los diseñadores originales, escribió: "Mi valor casi me falla ... el diseño está en el estilo más atrevido". Cuando completó la sección central del Capitolio, el diseño era mucho más tradicional de lo que Latrobe y William Thornton, el otro diseñador original, habían previsto. En particular, Bulfinch fue criticado por hacer la cúpula más alta de lo planeado. Sin embargo, fueron sus cambios los que hicieron que el diseño fuera aún más aceptable en general. En lo que respecta al público contemporáneo, Bulfinch fue el "diseñador del Capitolio" y, aunque queda poco de su trabajo debido a modificaciones posteriores, todavía disfruta de esa reputación.

Durante la década de 1820, Bulfinch ejecutó varias comisiones más importantes: una iglesia unitaria en Washington (1822), una prisión en Alexandria, Virginia (1826), y una capital para el nuevo estado de Maine, en Augusta (1829, remodelada en 1911). Se retiró efectivamente alrededor de 1829 y murió en Boston en 1844.

Otras lecturas

Dos de las primeras biografías en las que se han basado la mayoría de los escritos sobre Bulfinch son Ellen S. Bulfinch, ed., Vida y cartas de Charles Bulfinch (1896), y Charles A. Place, Charles Bulfinch, arquitecto y ciudadano (1925). El trabajo de Bulfinch en el Capitolio es descrito por Talbot F.Hamlin en Arquitectura del Renacimiento Griego (1944) y Benjamin Henry Latrobe (1955). Para una presentación general del lugar de Bulfinch en la evolución de la arquitectura estadounidense, véase Alan Gowans, Imágenes de la vida americana (1964). □