Alfred Sherwood Romer

(b. White Plains, Nueva York, 28 de diciembre de 1894; d. Cambridge, Massachusetts, 5 de noviembre de 1973)

paleontología, anatomía de vertebrados.

Romer era hijo de Fenry Romer, editor y propietario de un periódico, y de Evelyn Sherwood. Una beca, sin el complemento de ninguna contribución de su familia, le permitió a Romer obtener una educación superior en Amherst College (1913-1917). Aunque se había fascinado con las exhibiciones de dinosaurios y otros vertebrados fósiles durante sus frecuentes visitas al Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, se especializó en historia y literatura alemana. Sin embargo, cuando, después de servir en el ejército de los EE. UU. Durante dos años, ingresó a la escuela de posgrado en la Universidad de Columbia en 1919, se cambió a la zoología y se convirtió en estudiante de William K. Gregory, un destacado anatomista comparativo (particularmente de mamíferos) y evolucionista. Esta fue la edad de oro de la zoología en Columbia, con otros maestros famosos, Thomas Hunt Morgan y Edmund B. Wilson, y un grupo brillante de estudiantes graduados. Romer recibió su doctorado en 1921 y, después de dos años enseñando anatomía en la Universidad de Nueva York, fue a Chicago como profesor asociado en 1923. Allí permaneció once años. El Museo Walker de la universidad tenía una espléndida colección de fósiles de tetrápodos del Pérmico, a la que Romer dedicó treinta y siete publicaciones. De hecho, con frecuencia realizó trabajos de campo en los sedimentos del Pérmico de Texas y Nuevo México. Resumió sus años de experiencia en un relato detallado de la estratigrafía pérmica de Texas.

En 1934, Romer se mudó a Harvard, donde se convirtió en profesor de zoología y curador de paleontología de vertebrados en el Museo de Zoología Comparada. Tras la muerte de Thomas Barbour, Romer le sucedió en 1946 como director del museo, cargo del que se retiró en 1961. Durante la última década de su vida Romer organizó y condujo una serie de expediciones a los lechos del Triásico de Argentina, donde Hizo importantes descubrimientos de reptiles fósiles.

Romer se casó con Ruth Hibbard en septiembre de 1924. Tuvieron tres hijos: Sally, Robert y James.

Los objetivos de investigación de Romer estaban en la tradición de la anatomía comparada clásica y la filogenia, tal como la cultivaba la escuela de Gregory. Su principal interés era la reconstrucción de la fitogenia de vertebrados desde los peces pulmonados hasta los mamíferos, particularmente de los anfibios y reptiles primitivos e intermedios. Esto requirió una cuidadosa determinación de homologías para poder inferir los ancestros de linajes derivados. Romer aclaró las posiciones taxonómicas de numerosos grupos de reptiles en dos destacadas monografías, Revisión de la Pelycosauria (1940), con LI Price, y Revisión de la Lahyrinthodontia (1947). Su profundo conocimiento se resumió en La osteología de los reptiles (1956). Su principal innovación fue una reorganización de la clasificación de los anfibios fósiles. En sus libros de texto, Romer introdujo una clasificación simplificada de los vertebrados en la que consolidó la literatura ampliamente dispersa y colocó en una posición definida (o en sinonimia) un gran número de géneros y familias problemáticos. Además publicó más de 200 artículos. Sus estudios de los fósiles del Pérmico y Triásico habían convertido a Romer en un campeón de las conexiones continentales transatlánticas mucho antes de la teoría de la tectónica de placas. Rara vez teorizó, pero defendió dos ideas principales. Uno, el origen de agua dulce de los vertebrados, ya no es ampliamente aceptado. El otro, que los vertebrados, como descendientes de un ancestro ascidiano, tienen una naturaleza dual, que consta de un componente somático y uno visceral, todavía está en discusión. También publicó ideas sobre el origen del huevo de amniote y demostró el capricho de las llamadas tendencias evolutivas.

En ninguna de sus otras actividades, Romer tuvo tanto éxito como en la enseñanza. Con su humor cálido y su presentación animada, podía cautivar a cualquier audiencia, incluso en los temas aparentemente más secos. No es sorprendente que tuviera una gran demanda como conferenciante. Su genio educativo también se mostró en sus libros de texto: El hombre y los vertebrados (1933) Paleontología de vertebrados (1933), y El cuerpo de los vertebrados (1949). Durante muchas décadas (ya lo largo de muchas ediciones) fueron los libros de texto más utilizados en sus respectivos campos. Más populares fueron La historia de los vertebrados (1959) y La Procesión de la Vida (1968).

Durante sus años en Harvard, Romer formó a un destacado grupo de paleontólogos, anatomistas y zoólogos de vertebrados que ocuparon puestos en universidades y museos en los Estados Unidos y en el extranjero.

Bibliografía

I. Obras originales. El hombre y los vertebrados (Chicago, 1933); Paleontología de vertebrados (Chicago, 1933; 3ª ed., 1966); El cuerpo de los vertebrados (Filadelfia, 1949; 4ª ed., 1970); Osteología de los reptiles (Chicago, 1956); Bibliografía de vertebrados fósiles exclusivo de América del Norte, 1507–1927, 2 vols. (Nueva York, 1962), escrito con Nelda E. Wright, Tilly Edinger y Richard van Frank; Notas y comentarios sobre paleontología de vertebrados (Chicago, 1968); y La Procesión de la Vida (Cleveland, Ohio, 1968).

II. Literatura secundaria. Edwin H. Colbert, "Alfred Sherwood Romer", en Memorias biográficas. Academia Nacional de Ciencias, 53 (1982), 264-294, con bibliografía completa; y GE Erickson, "Alfred Sherwood Romer 1894–1973", en Registro anatómico, 189 (1977), 314 – 324.

Ernst Mayr