Alas para dormir

Sunni Ali (fallecido en 1492) fundó el imperio Songhay de África Occidental. Mejor conocido como un gran líder militar, fue llamado Ali Ber, o "Ali el Grande". Existe mucha controversia sobre sus actitudes hacia el Islam.

Casi nada se sabe sobre la vida temprana de Ali (quien recibió el título de sunita or y, cuando se convirtió en rey de Gao) excepto que fue criado entre la gente de su madre, el Faru de Sokoto, de quien aprendió el uso de poderes mágicos. Cuando creció, vivió con su padre, Madogo, el décimo si de Gao. Madogo era un líder militar fuerte y también le enseñó a Ali las técnicas de la magia. Así, cuando Ali se convirtió en y, era experto en las artes de la guerra y la magia.

En 1464, cuando Ali sucedió al decimocuarto y, Sulaiman Dama, Gao todavía era una provincia tributaria bajo el imperio de Mali, que entonces se estaba debilitando. El comercio en el oeste de Sudán se estaba volviendo menos seguro a medida que los tuareg y los mossi atacaban con mayor libertad desde el norte y el sur. Por lo tanto, Ali llegó al poder en un estado centralizado y relativamente fuerte en un momento en que se estaba desarrollando un vacío de poder en la cuenca del Níger, e inmediatamente avanzó contra los Mossi y luego se movió para deshacerse del gobierno de Mali. Logró liberar permanentemente a Gao del otrora gran imperio de Mali y sentar las bases para el imperio Songhay, que era aún mayor. Sin embargo, solo pudo derrotar a los Mossi en batallas, y ni siquiera intentó conquistar a estos formidables enemigos no musulmanes.

Guerras de conquista

Gran parte de la carrera militar de Ali la dedicó a someter las grandes ciudades del río Níger. Durante el primer año de su reinado comenzó un asedio de 7 años de la ciudad de Djenné, que según las tradiciones había resistido 99 asaltos de Mali. Mientras tanto, se expandió más hacia el oeste, derrotando a los Dogon y Fulani de Bandiagara. Hacia 1467, había añadido los Hombori al sur.

Tombuctú había estado en manos de los tuareg desde 1433, cuando la tomaron de Malí. En 1467, el gobernador local, Umar, solicitó a Ali que viniera y liberara su ciudad de sus invasores. En enero de 1468 Ali avanzó con una fuerza tan formidable que tanto los tuareg como el propio Umar huyeron. Entonces los Songhay entraron y saquearon la ciudad. La matanza despiadada de Ali de la mayoría de los musulmanes ulema allí le valió el desdén unánime y la vituperación de los cronistas musulmanes que escribieron el Tarikhs, que contienen las principales fuentes escritas de sus hechos. En los años siguientes, Ali montó ataques adicionales contra los mossi, fulani, tuareg y otros pueblos. En 1471 cayó la ciudad de Djenné. En contraste con el trato severo que Ali había dado a los musulmanes de Tombuctú, a quienes sentía que habían colaborado con un enemigo extranjero, aquí fue generoso y acomodó a los ulama

Durante la década siguiente, Ali extendió sus conquistas en todas las direcciones, pero continuó guardando un poderoso rencor contra el líder tuareg, Akil, que había escapado durante la caída de Tombuctú. Akil había huido a Walata, donde aún permanecía en 1480. Dado que la mayor parte de la fuerza militar de Ali residía en su flota fluvial, la aislada ciudad de Walata en las llanuras presentaba dificultades especiales. Ali concibió un audaz plan para construir un canal entre el lago Faguibine y Walata con el fin de desplegar su armada en un asalto. Esta era una distancia dos veces mayor que la del moderno Canal de Suez. Pronto, sin embargo, el trabajo se abandonó cuando los Songhay tuvieron que repeler un ataque de su némesis, los Mossi. Ali nunca reanudó la construcción de este canal, pero aún se pueden encontrar rastros en Malí.

En los años restantes de su reinado, Ali dirigió más ataques contra los Dogon (1484) y los Gurme, Tuareg y Fulani (1488-1492). También purgó nuevamente a los musulmanes de Tombuctú en 1486.

Ali y el Islam

Un problema importante de los emperadores sudaneses fue el de equilibrar los intereses urbanos, o musulmanes, con los de la población rural, o no musulmana, mucho mayor. Los gobernantes eran generalmente musulmanes, pero siempre tenían que ser tolerantes con las religiones locales establecidas. Ali era musulmán y realizaba todos los ritos islámicos de rutina; pero consideraba al Islam como una amenaza potencial para su poder político. Intentó retener su apoyo en las masas rurales y temió que se le cortara el apoyo si se concedían demasiados privilegios a los musulmanes urbanos.

Los logros de Ali fueron principalmente militares. Durante los primeros años de su reinado, estuvo en constante movimiento y se le recuerda como invicto. Sin embargo, la tarea de la consolidación administrativa quedó en manos de su sucesor, Askia Muhammad. Ali parece haber innovado un sistema de gobernadores provinciales, pero no se desarrolló y el control de Gao sobre sus nuevos territorios era muy tenue. La agricultura de Songhay se vio perturbada con frecuencia por sus impuestos militares, pero eventualmente alivió este problema incorporando más y más prisioneros de guerra a sus propias fuerzas.

Ali dependía más del miedo y el respeto que inspiraba como un rey mago fuerte que del amor y la admiración de sus súbditos, ya que era un hombre cruel y de mal genio. Ocasionalmente ordenó la ejecución de incluso un miembro de confianza de su séquito, solo para luego lamentar su pérdida. Su general Askia Muhammad escapó varias veces a sentencias tan apresuradas.

A su regreso de una expedición contra los Gurma a fines de 1492, Ali murió, posiblemente ahogado mientras cruzaba un río. Fue sucedido por su hijo, Baru, quien trató de rechazar toda la influencia islámica y, por lo tanto, fue derribado por un golpe de estado sancionado por los musulmanes y dirigido por Askia Muhammad en 4 meses.

Otras lecturas

No hay una biografía completa de Ali. Un capítulo sobre él, traducido de una fuente francesa, aparece en PJM McEwan, ed., África desde los primeros tiempos hasta 1800 (1968). Otros bocetos de la vida de Ali se pueden encontrar en Lavinia Dobler y William A. Brown, Grandes gobernantes del pasado africano (1965) y Adu Boahen, Temas de la historia de África Occidental (1966). Las fuentes generales importantes son EW Bovill, El comercio dorado de los moros (1958; 2ª ed. 1968); J. Spencer Trimingham, Una historia del Islam en África occidental (1962); y JO Hunwick, "Religión y Estado en el Imperio Songhay, 1464-1591", en el Seminario Internacional Africano, Islam en África Tropical, editado por IM Lewis (1966). □