Abraham darby

Abraham Darby (1677-1717) desarrolló el alto horno de coque que hizo posible producir hierro de calidad comercial de manera rentable. Su trabajo ayudó a lanzar la Revolución Industrial y contribuyó al desarrollo de las industrias del hierro y el acero.

Abraham Darby nació cerca de Dudley, Worcestershire, Inglaterra en 1677. El joven Darby, hijo de un granjero arrendatario, fue aprendiz de un fabricante de malta en Birmingham. Después de completar su aprendizaje, Darby dirigió una operación de molino de malta a partir de 1698.

Darby viajó a Holanda en 1704. Basándose en sus observaciones de la industria del hierro en ese país, le intrigó la idea de utilizar hierro fundido en lugar de latón en la fabricación de artículos como ollas y otros artículos. A finales del siglo XVII, el proceso de producción de hierro enfrentó desafíos que nadie había podido superar todavía. Los fabricantes no pudieron producir el calor elevado constante necesario para una fundición exitosa. En ese momento, el hierro se producía en hornos de carbón, lo que provocó una escasez de carbón a medida que la demanda de hierro crecía y hacía subir el precio del combustible.

Primeros experimentos

A Darby le intrigaba la posibilidad de utilizar coque para fundir hierro. Había trabajado durante un tiempo en la industria de la fundición de cobre y observó que el coque se utilizaba con éxito en ese proceso de fundición. El coque ardía más caliente y de manera más constante que el carbón y mantenía las temperaturas más altas necesarias para la fundición. Darby comenzó a pensar en una operación de fundición de hierro que incorporaría coque en lugar de carbón.

En 1704, Darby estableció Baptist Mills Brass Works en Bristol, Inglaterra. Cuatro socios le proporcionaron el capital para la empresa, pero dejaron la gestión de la operación por completo a Darby. Inicialmente intentó sustituir el latón por hierro fundiendo hierro en arena. Estos intentos no tuvieron éxito, pero un joven empleado llamado John Thomas ofreció una sugerencia que mejoró el proceso. Thomas y sus descendientes continuaron sirviendo como asesores de confianza de Darby y sus hijos en sus empresas de fabricación de hierro.

Proceso exitoso de fundición de hierro

En 1708, Darby había refinado con éxito su proceso para fundir hierro en arena y obtuvo una patente sobre el proceso. El hecho de que ahora el hierro pudiera fundirse de esta manera era significativo: las ollas y otros artículos de hierro se podían vender a personas de bajos recursos, ya que el proceso y los materiales eran menos costosos que la creación de artículos de latón.

Entre 1708-1709, los socios inversores originales de Darby tomaron la decisión de retirarse de su negocio, alegando que no estaban dispuestos a seguir financiando sus arriesgadas empresas. Darby continuó planificando el futuro. En 1708, utilizó su parte del capital para arrendar un horno en Coalbrookdale, donde más tarde se trasladó. La elección de la ubicación fue estratégica: Coalbrookdale estaba ubicada en un valle fluvial en el oeste de Inglaterra, con buena disponibilidad de coque y carbón para la fundición. Fue aquí donde fundó Bristol Iron Works.

Darby demostró que usar coque en lugar de carbón para producir hierro era un método más rentable, ya que se podían usar hornos más grandes. Las piezas de fundición delgadas (como las que se utilizan para las ollas huecas) podrían fabricarse a un precio más económico, pero podrían competir con la calidad de los artículos de bronce. Los utensilios de cocina y las herramientas pequeñas fueron los primeros productos de hierro derivados de la operación de fundición de coque de Darby. Un pedido inicialmente grande de Thomas Newcomen para cilindros de motor de bombeo de mina de seis pies proporcionó amplios ingresos para que Bristol Irons Works despegara. La primera máquina de vapor de Newcomen se completó en 1712. Darby continuó haciéndolo bien en su negocio hasta su muerte en Coalbrookdale el 8 de marzo de 1717. Bristol Iron Works trajo progreso, empleos y crecimiento económico a toda la región, aunque finalmente la coca y los recursos de carbón se agotaron y contribuyeron a la degradación y contaminación.

Legacy continuó

El hijo de Darby, Abraham Darby II, continuó produciendo cilindros de motor de hierro mucho después de la muerte de su padre. La empresa había producido y entregado 100 de los cilindros en 1758. Los descendientes de Darby continuaron creando innovación en el proceso de producción de hierro. Abraham Darby III ayudó en el diseño del puente del río Severn incorporando hierro en la construcción. El puente, construido en 1779, fue el primer puente de hierro del mundo. Después de la muerte de Abraham Darby III a finales de 1700, la empresa produjo el primer motor de locomotora, que incorporó hierro en el diseño de una caldera de alta presión. La empresa también produjo innovaciones como rieles de hierro y un acueducto de canal de hierro. Las industrias siderúrgicas de todo el mundo deben su existencia a los descubrimientos que compró Abraham Darby al proceso de fundición de coque y la fabricación de hierro.

Otras lecturas

Enciclopedia biográfica de Cambridge, 2a edición, editada por David Crystal, Cambridge University Press, 1998.

Diccionario biográfico de Chambers, editado por Melanie Parry, Larousse plc, 1997.

Diccionario de invenciones y descubrimientos, editado por EF Carter, Crane, Russak & Company, Inc., 1977.

Diccionario de Biografía Nacional, Parte I, Oxford University Press, 1953.

Diccionario de Biografía Nacional, Volumen V, editado por Leslie Stephen y Sidney Lee, Macmillan, 1908.

Enciclopedia de la Ilustración, editado por Peter Hanns Reill, Facts on File, 1996.

Diccionario biográfico de Merriam-Webster, May, 1995.

Nueva Enciclopedia Británica, Volumen 3, 15a edición, Encyclopaedia Britannica, 1997.

Diccionario de científicos Random House Webster, Casa aleatoria, 1997.

¿Quién hizo qué? Editores Mitchell Beazley, 1974.

Mundo de la invención, 2ª edición, Gale Group, 1999. □